Verdedigen - dat hoort bij status Max

Na de crash in Monaco heeft Max Verstappen zich gerevancheerd met een vierde plek in Canada. Hij pareerde een aanval van Nico Rosberg.

Max Verstappen met daarachter teamgenoot Daniel Ricciardo naast Kimi Raikkonen (Ferrari) en Valtteri Bottas van Williams. Foto Dan Istitene/Getty Images/AFP

Wegblijven uit die muur, de betonnen Wall of Champions, solide rijden en gewoon naar voren. Met die missie begint Max Verstappen zondag aan zijn derde race voor het team van Red Bull. Hij heeft zich genesteld in de elite van de Formule 1 en dat maakt calculaties vooraf ogenschijnlijk simpeler. Met de nuchterheid die zijn handelsmerk is geworden, legt hij voor de race uit wat hem te doen staat: „Ik ga proberen naar voren te rijden, er staan maar vier auto’s voor me.”

Er zullen uiteindelijk drie auto’s voor hem blijven, Max wordt dus vierde. Canada wordt nu eens niet de race van het inhalen, de techniek waar hij vorig seizoen het patent op had. Nee, Verstappen laat zien dat hij ook kan verdedigen. In het slot van de race weet hij rondenlang Nico Rosberg (Mercedes) van zich af te houden. Als Rosberg hem eindelijk voorbij is, spint de Duitser bij het aanremmen van de laatste chicane en rijdt Max als vierde over de finish. Een spectaculaire climax van de GP van Canada die wordt gewonnen door de Brit Lewis Hamilton (Mercedes).

Verdedigen, ook dat hoort bij de nieuwe status van Verstappen die vorig jaar met een mindere motor gedoemd was tot een positie op het middenveld waar hij alleen met inhalen relatief succes kon behalen. Zelfs toen werd hij twee keer vierde.

Lange tijd in derde positie

Max Verstappen start in Canada vanaf de vijfde plek, en schiet als een lepe karter direct naar de derde plaats. Lange tijd ziet het er naar uit dat de achttienjarige coureur zijn tweede klinkende resultaat in zijn nog prille carrière gaat behalen. Hij weet lange tijd de derde positie vast te houden, maar moet Valtteri Bottas (Williams) voor zich laten. De Fin maakt met succes één pitstop, terwijl Verstappen twee keer van banden wisselt.

Zijn prestatiecurve verloopt grillig. Na zijn indrukwekkende zege in Barcelona, als jongste en als eerste Nederlandse coureur, crasht Verstappen in Monaco, net als in de kwalificatietraining. „Een misculatie”, geeft hij toe. „Dat mag niet gebeuren”. Met zijn vierde plaats in Montreal heeft hij het evenwicht hervonden.

Ondanks de uitglijder in zijn woonplaats Monaco is zijn zelfvertrouwen ongeschonden als hij zondag op de startgrid verschijnt van ‘Gilles Villeneuve’, een circuit met lange rechte stukken en chicanes waar vooral het vermogen van de auto de doorslag geeft. In navolging van teamgenoot Daniel Ricciardo, die vanaf de vierde plek start, heeft Verstappen nu ook de beschikking over een verder ontwikkelde Renault TAG Heuer V-6 motor.

Teamgenoot Ricciardo afgetroefd

Volgens de experts scheelt dat al snel dertig pk; gevoegd bij hun grote wendbaarheid komen de Red Bull-bolides steeds dichter in de buurt van het dominante Mercedes. Verstappen troeft zijn teamgenoot Ricciardo af. De Australiër wordt zevende, nadat hij in de kwalificatie opnieuw sneller is dan Verstappen. Maar Max is meer een racer dan een qualifier.

Het is snel gegaan met Verstappen. Vorig jaar start hij voor talententeam Toro Rosso in Montreal vanaf een negentiende plek, teruggezet vanwege een crash in Monaco – ook toen al – en de inzet van een nieuwe motor. Het is in een periode van technische malheur en soms een start in de achterhoede. Toen: „Ik lag ver achter en het was een eenzame race met weinig actie.” Hij eindigt in 2015 op de vijftiende plek. Een jaar later wordt hij vierde.

Na zeventig ronden gaat de zege naar Hamilton, die opnieuw zijn achterstand op teamgenoot en rivaal Rosberg verkleint. Zijn zege in Monaco heeft Hamilton weer zelfvertrouwen gegeven, Rosberg had de eerste vier races van het jaar gewonnen. De Brit slaagt erin de race na slechts één pitstop tot een goed einde te brengen. De Duitser Sebastian Vettel (Ferrari), die bij de start met een inhaalactie de koppositie pakt, wordt tweede.

    • Harry Meijer