Zo’n sterrenhemel zullen 2,5 miljard mensen nooit zien

Foto Dan Duriscoe

In het Amerikaanse Dinosaur National Park is de Melkweg prachtig te zien, toont de foto hierboven. Maar door de lichtvervuiling kan een derde van de wereldbevolking van 7,4 miljard mensen de Melkweg niet waarnemen. Zo’n 80 procent van de bewoners woont onder een hemel die ’s nachts zo is ‘vervuild’ door kunstlicht dat je sterren lastig ziet.

Dit blijkt uit de nieuwe editie van de World Atlas of Artifical Brightness, die deze week is verschenen. In deze atlas worden van alle landen op de wereld de bevolkingsgegevens gecombineerd met data over de lichtintensiteit. De Italiaanse onderzoeker Fabio Falchi van ISTIL, het wetenschappelijk en technologisch instituut voor lichtvervuiling in Thiene, en collega’s deden dit tien jaar geleden voor het eerst. Voor de huidige editie hebben ze ook gebruik gemaakt van hoge-resolutie-opnamen van de satelliet Suomi NPP, waarmee klimaatonderzoek in de atmosfeer wordt gedaan.

Vervuiling door de nachtverlichting van bijvoorbeeld snelwegen, gebouwen, vliegvelden en kassen bemoeilijkt waarneming van de sterrenhemel – een volgens de onderzoekers fundamentele menselijke ervaring. In de VS en Europa heeft 99 procent van de bevolking daar last van.

Daarnaast kan lichtvervuiling de biologische klok van mensen en dieren verstoren en de groei van planten beïnvloeden. Zo ervaren in zeer dichtbevolkte gebieden als Singapore mensen nooit een echte nacht en raken hun ogen niet volledig aangepast aan kijken in het donker.

Wie een echte sterrennacht wil ervaren en het eigen nachtzicht wil scherpen, kan het beste terecht in Tsjaad, de Centraal Afrikaanse Republiek of Madagascar. Daar leeft driekwart van de bevolking onder een ongerepte, inktzwarte hemel – vol sterren.

    • Karel Berkhout