Eritreeër bijgenaamd ‘de Generaal’

Mensensmokkelaar Italië zegt dat hij is uitgeleverd: Medahne Yehdego Mered (35). Maar is hij het wel echt?

Migranten die uit zee zijn gered bij de Libische kust, eind mei. Foto Gabriel Bouys/AFP

Aan de telefoon pochte hij tegen vrienden graag hoeveel migranten hij op gammele schuitjes over de Middellandse Zee richting Europa had laten varen, soms een wisse dood tegemoet. Over het eerste halfjaar van 2014 constateerde hij volgens de Italiaanse krant Corriere della Sera: „Ik heb goed gewerkt. Ik heb 7.000, 8.000 mensen laten vertrekken.” In een uitgelaten bui riep hij ook eens:

„Niemand zal ooit sterker zijn dan ik.”

Maar sinds dinsdagavond zit Eritreeër Medhane Yehdego Mered (35), bijgenaamd ‘de Generaal’ en leider van een van de grootste mensensmokkelnetwerken van Afrika, in een Italiaanse cel. Dat zegt althans de Italiaanse politie. Op 24 mei zou hij zijn gearresteerd in de Soedanese hoofdstad Khartoum, nadat de Britse National Crime Agency hem op het spoor was gekomen.

Woensdagavond meldde de Britse krant The Guardian echter dat er twijfel was ontstaan over de identiteit van de arrestant. Drie vrienden van de man meldden dat de persoon die ze op tv zagen een 27-jarige, onschuldige vluchteling was, die dezelfde voornaam heeft als de smokkelaar. De Britse en Italiaanse politie onderzoeken de zaak nu nader.

Mered, die zich graag vergeleek met de vroegere Libische leider Moammar Gaddafi, zou de eerste belangrijke smokkelaar zijn die in Europa in de cel verdwijnt. De politie zoekt nog naar een Ethiopische compagnon. Het OM in Palermo, dat onder meer de scheepsramp bij Lampedusa van 2013 onderzoekt (359 migranten omgekomen) hoopt via Mered achter meer namen van smokkelaars te komen.

Er is veel belastend materiaal tegen Mered, met name afgeluisterde telefoontjes met contacten in vooral Scandinavië en Nederland. Zo merkte Mered eens lachend op:

„Ze zeggen van mij dat ik altijd te veel mensen op de bootjes laat vertrekken, maar zij zijn het zelf die meteen willen vertrekken.”

Met de smokkel, vooral in Libië, vergaarde hij in korte tijd een fortuin. Mered sloeg elke migrant aan voor 4.000 à 5.000 euro. In Libië bediende hij zich vaak van omkoping om migranten bij de boten te krijgen. Soms werden ‘zijn’ migranten gearresteerd en betaalde hij tienduizenden dollars om ze vrij te krijgen, wat hij dan weer doorberekende. Ook in Italië had hij zijn netwerk. Het is niet duidelijk of hij contacten onderhield met Islamitische Staat, dat de Libische kust deels beheerst.

Volgens de Italiaanse justitie was hij zorgzaam voor zijn gezin, dat in Zweden woont, maar cynisch en meedogenloos wanneer het om zijn smokkelwerk ging.

    • Floris van Straaten