Meercellig leven al 1,5 mld jaar oud

In China zijn tot 30 centimeter grote, langwerpige fossielen gevonden van ruim 1,5 miljard jaar oud. Ze horen tot de oudste fossielen van meercellig leven (Nature Communications, 17 mei). Van zulke fossielen zijn er maar enkele, allemaal omstreden.

Chinese paleontologen vonden de nu beschreven 53 fossielen en meer dan honderd fragmenten, samen met de bekende specialist Andrew Knoll van Harvard. De hele fossielen lijken op complete organismen. Ze zijn langwerpig, wig- of tongvormig of ovaal. De langste is 30 cm lang, de meeste zijn korter dan 15 cm. In dezelfde laag vonden de paleontologen ook andere fossielen (kleiner dan 1 mm) waarin cellen te herkennen zijn. De paleontologen denken dat de twee typen fossielen bij elkaar horen.

Ze interpreteren de fossielen als meercellige eukaryoten. Dat betekent dat hun cellen een kern bezitten, net als moderne planten, dieren, schimmels. Zulke cellen ontstonden circa 2 miljard jaar geleden.

Over de vondst is meteen discussie ontstaan. In de periode van 1 tot 2 miljard jaar geleden bestonden er eencellige eukaryoten, maar er zijn weinig fossielen van. Resten van meercellig leven zijn nóg schaarser. Andere kandidaten voor de oudste meercellige eukaryoten zijn kolonievormers van 2,1 miljard jaar oud uit Gabon; de sliertige Grypania (circa 2 miljard jaar) en de alg Bangiomorpha van 1,2 miljard jaar oud.

    • Hester van Santen