Bosbrand ? Dan snel slapen gaan

Illustratie Irene Goede

Sommige dieren zijn schattig, zonder dat ze er moeite voor doen. Egels hebben dat. Ze zijn klein en rond en ze scharrelen zo rustig. Je voelt je vereerd als een egeltje jouw tuin heeft uitgekozen om, zachtjes knisperend op een zomeravond, huisjesslakken kapot te bijten.

Dit dier hier is ook zo’n schattige ronde scharrelaar. Het is de mierenegel. Hij is groter dan een Nederlandse egel: ongeveer zo groot als een kat. Als je een mierenegel ziet, krijg je enorme zin om hem te aaien, ondanks die stekels.

De mierenegel is de egel van Australië. Hij eet geen slakken of wormen. Wat hij wél eet, kun je raden. In Australië is een mierenegel een heel gewoon dier. Overal graven ze naar mieren en termieten, ook bij mensen in de achtertuin. Heel normaal.

Maar biologen vinden de mierenegel helemaal niet gewoon. Ze vinden hem zelfs één van de twee raarste van alle zoogdieren. De allergekste is het vogelbekdier, dat zie je meteen. En de zilveren medaille voor rare zoogdieren is voor de mierenegel. Want vogelbekdieren en mierenegels zijn de enige zoogdieren die eieren leggen.

En zelfs dat eieren leggen gaat heel anders dan je denkt. Een mierenegel maakt geen nest en gaat dan zitten broeden. Nee, mama mierenegel legt één klein eitje, en die legt ze in haar eigen buidel! Een beetje zoals een kangoeroe. Uit dat eitje komt een friemelig en kaal mierenegeltje. In de buidel krijgt die mini-mierenegel melk, tot hij groot is.

Mierenegels zijn dus gewoon en toch heel bijzonder. En biologen zijn nog steeds bezig te ontdekken wat voor bijzondere dingen mierenegels nog meer kunnen.

Laatst is er weer een nieuwe mierenegeltruc ontdekt. Het is een truc om bosbranden te overleven. In Australië, waar de mierenegels leven, zijn vaak bosbranden. Dan schuilt een mierenegel, onder de grond of in een holle boom.

Maar hij doet ook nog iets anders. Als het bos heet is van de brand, zorgt de mierenegel juist dat hij afkoelt. Hij heeft het tegenovergestelde van koorts, zeg maar. Het is toch heet genoeg in het bos. Als een mierenegel zich niet warm houdt, heeft hij ook minder eten nodig. Dat is handig, want bij een bosbrand kruipen de mieren weg. De mierenegeltruc lijkt op winterslaap, maar dan als het heet is. Brandslaap!