Technologie voor alle wereldproblemen

De eerste Singularity University buiten Silicon Valley is geopend in Eindhoven. Kritiek op de ‘innovatiehotspot’ is er ook.

Foto Piroschka van de Wouw / ANP

Als we allemaal zo over technologie zouden denken als de mensen van Singularity University, zouden er heel wat meer augmented reality-brillen, drones en zonnecel-auto’s op straat te zien zijn.

Dat blijkt donderdag in Eindhoven bij de opening van de eerste vestiging van het technologie-instituut buiten Silicon Valley. De paar honderd aanwezigen verdringen zich beurtelings rondom koningin Máxima en de nieuwe technologieën die er zijn uitgestald. „Een mooie manier om beter te begrijpen wat er binnenkort aan veranderingen op ons afkomt”, zegt burgemeester Rob van Gijzel.

Blockchain, nanotechnologie, quantumcomputers, kunstmatige intelligentie: het zijn maar een paar van de technologieën die de komende jaren veel kunnen veranderen. Discussies over de invloed van deze ontwikkelingen dringen inmiddels ook door tot de bestuurskamers van bedrijven en op ministeries. Maar dat gaat de oprichters van Singularity University lang niet snel genoeg.

Anders dan de naam doet vermoeden is het geen echte universiteit, erkent medeoprichter Yuri van Geest: „Het is meer een denktank, innovatiehotspot, kennisinstelling.”

Het instituut is opgericht met financiële steun van bedrijven als Deloitte, KPN, de Telegraaf Media Groep en Philips. De Nederlandse afdeling drijft op het organiseren van cursussen aan managers van bedrijven, waarvan de prijzen kunnen oplopen tot vele duizenden euro’s per cursist. Ook moet de instelling één succesvolle start-up per jaar voortbrengen en schrijft het prijsvragen uit voor het ‘oplossen van wereldproblemen’. Volgens de oprichters is het startbudget dit jaar 3 miljoen euro. De wereldwijde organisatie achter Singularity University maakt geen omzetcijfers bekend.

Te commercieel

Van de kritiek die af en toe klinkt op Singularity University – te commercieel, de wetenschappelijke onderbouwing rammelt, veel te optimistisch over technologie – is donderdag alleen besmuikt bij de borrel na afloop wat te horen. De opvattingen van de oprichters van het Amerikaanse instituut klinken des te duidelijker door.

Technologische verandering gaat sneller dan ooit, en dat gaat leiden tot een wereld van overvloed, als we maar goed omgaan met die technologieën, is hun filosofie. Technologie als mogelijke oplossing voor alle wereldproblemen.

Singularity University is in 2008 opgericht door de Amerikanen Ray Kurzweil, een beroemde futuroloog die nu bij Google werkt, en Peter Diamandis, een technologieondernemer die onder meer investeert in mijnbouw op asteroïdes en technologieën voor het verlengen van mensenlevens. De instelling ontleent zijn naam aan het theoretische moment waarop computers zo slim worden dan ze versmelten met mensen of mensen zelfs voorbijstreven: de singulariteit. Ook op die theorie is veel kritiek uit wetenschappelijke hoek, maar Kurzweil en zijn volgelingen denken dat het binnen een paar decennia al zover is.

Zoals vaker bij innovatie-evenementen in Nederland lopen ook bij deze opening meer vertegenwoordigers van grote bedrijven en overheden rond dan start-up-ondernemers. De aanwezigen lijken het erover eens dat het tempo van vernieuwing veel hoger moet. Hoe? Daar geeft de winnaar van de eerste prijsvraag een voorbeeld van. De competitie was uitgeschreven om met behulp van technologie het vluchtelingenprobleem te verlichten. Student Danny Wagemans bedacht een manier om uit urine drinkwater te maken én elektriciteit op te wekken, onder meer met nanotechnologie. „Op die manier hoeven vluchtelingen minder dorst te hebben en kunnen ze tegelijkertijd hun smartphone opladen.”

    • Wouter van Noort