Technologie als oplossing voor wereldproblemen

Het kennisinstituut Singularity University uit Silicon Valley opende donderdag een eerste buitenlandse vestiging. In Eindhoven.

Foto Piroschka van de Wouw / ANP

Als we allemaal zo over technologie zouden denken als Singularity University, zouden er heel wat meer drones, zonnecel-auto’s en augmented reality-brillen in het straatbeeld te zien zijn. Dat blijkt donderdag in Eindhoven, bij de opening van de eerste vestiging van het technologie-instituut buiten Silicon Valley. De paar honderd aanwezigen verdringen zich rond de uitgestalde technologische vindingen. „Een mooie manier om beter te begrijpen wat er binnenkort aan veranderingen op ons afkomt”, zegt burgemeester Rob van Gijzel.

Blockchain, nanotechnologie, quantumcomputers, kunstmatige intelligentie: het zijn maar een paar van de technologieën die de komende jaren veel kunnen veranderen. Discussies over de invloed van deze ontwikkelingen dringen inmiddels ook door tot de bestuurskamers van bedrijven en op ministeries. Maar dat gaat de oprichters van Singularity University lang niet snel genoeg.

Anders dan de naam doet vermoeden is het geen echte universiteit, erkent medeoprichter Yuri van Geest: „Het is meer een denktank, innovatiehotspot, kennisinstelling.”

Het instituut is opgericht met financiële steun van bedrijven als Deloitte, KPN, de Telegraaf Media Groep en Philips. De Nederlandse afdeling organiseert cursussen voor bedrijfsmanagers waarvan de prijzen kunnen oplopen tot vele duizenden euro’s.

Ook heeft de instelling het voornemen één succesvolle start-up per jaar voort te brengen en schrijft zij prijsvragen uit voor het „oplossen van wereldproblemen”. Volgens de oprichters is het startbudget dit jaar 3 miljoen euro. Singularity University maakt geen omzetcijfers bekend.

Singularity University is in 2008 opgericht door de Amerikanen Ray Kurzweil, een beroemde futuroloog die nu bij Google werkt, en Peter Diamandis, een technologieondernemer die onder meer investeert in mijnbouw op asteroïden en technologieën voor het verlengen van mensenlevens. De instelling ontleent zijn naam aan het theoretische moment waarop computers zo slim worden dat ze versmelten met mensen of mensen zelfs voorbijstreven: de singulariteit.

Op die theorie is veel kritiek uit wetenschappelijke hoek, maar Kurzweil en zijn volgelingen denken dat het binnen een paar decennia al zover is. Van de overige kritiek die af en toe klinkt op Singularity University – te commercieel, veel te optimistisch over technologie – is donderdag alleen besmuikt bij de borrel na afloop wat te horen. De opvattingen van de oprichters van het Amerikaanse instituut klinken gedurende de dag des te duidelijker door. Technologische verandering gaat sneller dan ooit en dat gaat leiden tot een wereld van overvloed, als we maar goed omgaan met die technologieën, is de filosofie van de oprichters.

Zoals vaker bij innovatie-evenementen in Nederland lopen ook bij deze opening meer vertegenwoordigers van grote bedrijven en overheden rond dan start-up-ondernemers. De aanwezigen lijken het erover eens dat het tempo van vernieuwing veel hoger moet. Hoe? Daar geeft de winnaar van de eerste prijsvraag die Singularity University had uitgeschreven een voorbeeld van.

Doel van de competitie was om met behulp van technologie het vluchtelingenprobleem te verlichten. De Nijmeegse student Danny Wagemans bedacht een manier om uit urine drinkwater te maken én elektriciteit op te wekken, onder meer met nanotechnologie. „Zo hoeven vluchtelingen minder dorst te hebben en kunnen ze tegelijkertijd hun smartphone opladen”, aldus Wagemans.

    • Wouter van Noort