Oliestaat Saoedi-Arabië gokt met miljarden op taxi-app Uber

Saoedi-Arabië investeert 3 miljard euro in de taxi-app. Uber belooft transport in steden binnen enkele jaren volledig te digitaliseren.

De Saoedische hoofdstad Riad. In april kondigde de Saoedische regering aan minder afhankelijk te willen worden van olie. Foto IStock

Data zijn de nieuwe olie, klinkt het vaak in de technologie-industrie. En dat blijkt nu. Uber krijgt een investering van 3,5 miljard dollar, zo’n 3,1 miljard euro, van het overheidsfonds van oliestaat Saoedi-Arabië. Volgens The Wall Street Journal wordt de Amerikaanse onderneming achter de populaire taxi-app gewaardeerd op 66 miljard dollar. Dat is met afstand de hoogste waardering ooit voor een bedrijf dat zo jong is. Uber is in 2009 opgericht.

Op de achtergrond speelt een machtsstrijd over de toekomst van autotransport. Zo kondigde de Japanse autofabrikant Toyota vorige maand aan dat het een niet bekendgemaakt bedrag investeert in Uber, en dat het ook inhoudelijk met de start-up gaat samenwerken. Techreus Apple investeerde vorige maand 1 miljard dollar in de Chinese Uber-concurrent Didi Chuxing. En Volkswagen stak vorige week 300 miljoen dollar in taxi-app Gett. En een andere Uber-concurrent, Lyft, haalde in januari al 500 miljoen dollar op van General Motors. Googles moederbedrijf Alphabet investeerde eerder al in Uber.

Dat zijn enorme bedragen voor jonge bedrijven die vooralsnog grote verliezen lijden. Volgens vorig jaar uitgelekte documenten raakte Uber in een half jaar tijd bijna een miljard dollar kwijt: vooral door de hoge kosten van snelle wereldwijde uitbreiding, het verstrekken van hoge bonussen aan chauffeurs en het kunstmatig laag houden van de ritprijzen. Het bedrijf maakt geen cijfers bekend.

De investeerders in Uber en zijn concurrenten zien er meer in dan alleen een taxi-app. Uber belooft transport in steden binnen enkele jaren volledig te digitaliseren. Vervoer-apps in combinatie met zelfrijdende auto’s kunnen volgens veel technologie- en autobedrijven de mobiliteit sterk veranderen. Het delen van auto’s wordt bijvoorbeeld veel aantrekkelijker als mensen zelfrijdende auto’s via een app kunnen laten voorrijden.

Uber ontwikkelt zelf ook zelfrijdende auto’s. De waardering van het bedrijf is nu al hoger dan de beurswaarde van General Motors, de grootste autofabrikant van de Verenigde Staten. Toyota en Volkswagen zijn wel nog steeds duurder op de beurs. Nieuwe verdienmodellen voor transport zouden grote veranderingen teweegbrengen voor autofabrikanten, beseffen zij ook zelf. „De auto-industrie zal de komende vijf jaar meer veranderen dan de afgelopen vijftig jaar”, zei bestuursvoorzitter Mary Barra van General Motors onlangs. Bijna alle grote fabrikanten ontwikkelen in hoog tempo zelfrijdende auto’s en digitale middelen om klanten auto’s makkelijker te laten delen.

Minder afhankelijk van olie

Ook Saoedi-Arabië zit midden in een grote transitie. Afgelopen april kondigde de nieuwe regering een omvangrijk plan aan om de economie te diversifiëren: nu is het koninkrijk nog grotendeels afhankelijk van olie. Er zijn in het land grote hervormingen nodig. Zeker als de overgang naar zelfrijdende elektrische auto’s versnelt, zullen de olie-inkomsten voor het land nog sneller onder druk komen.

Saoedi-Arabië koopt met de investering ook directe invloed op Uber. Yasir Al Rumayyan, directeur van het Saoedische staatsfonds, neemt zitting in het bestuur van het Amerikaanse bedrijf. In totaal heeft Uber na deze investeringsronde 11 miljard dollar aan cash opgehaald voor verdere uitbreiding en onderzoek naar nieuwe technologieën.

    • Wouter van Noort