Belastingfraude: Lionel Messi ‘wist van niets’

Belastingfraude Lionel Messi en zijn vader worden verdacht van belastingfraude. Ze moeten zich nu voor de rechter in Barcelona verantwoorden.

Messi en zijn vader in de rechtbank. Foto AP / Alberto Estevez

Na meer dan vier uur in het verdachtenbankje te hebben gezeten verliet Lionel Messi de rechtbank van Barcelona. Een verlegen glimlach om zijn mond. De lippen stijf op elkaar. Het was één van de zwartste dagen uit de loopbaan van de voetballer. De Argentijn die het liefste alleen met zijn voeten spreekt, moest zich verantwoorden voor het ontduiken van belastingen. De uitspraak is waarschijnlijk volgende week. Messi hangt een gevangenisstraf van 22 maanden en vijftien dagen boven het hoofd, maar omdat hij nog geen strafblad had zal de cel hem bespaard blijven. De straf zal af te kopen zijn met een geldboete.

Messi mag één van de rijkste sporters op aarde zijn, maar met zijn geldzaken houdt hij zich naar eigen zeggen niet bezig. „Ik heb me altijd op het voetbal gericht. Voor de rest heb ik altijd vertrouwd op mijn vader”, stelt de Argentijnse wereldster in de rechtbank van Barcelona. Hij wordt net als zijn vader verdacht van belastingfraude en moest zich voor de rechter verantwoorden. De verklaring van Messi duurt slechts een kwartiertje. Zijn boodschap was duidelijk: „Ik wist van niets.”

De eerste twee dagen van het proces had Messi aan zich voorbij laten gaan. Als excuus voor zijn afwezigheid werd een lichte blessure opgevoerd. Maar op donderdagochtend meldde de ster van FC Barcelona zich dan toch bij de rechtbank. Een kwartiertje te laat. Omringd door zijn vertrouwelingen stapte Messi uit een Mercedes en liep om 10.15 uur in een donker pak het gebouw binnen. Dit keer geen supporters die hem toejuichten. Wel probeerden werknemers in het gebouw stiekem foto’s van de nummer tien van FC Barcelona te maken.

Messi wordt er onder meer van verdacht van 2007 tot 2009 geld uit sponsordeals met grote ondernemingen als Adidas, Pepsi, Banc Sabadell, Telefónica, Air Europa en Danone te hebben weg gesluisd via een netwerk van offshorebedrijven in Uruguay, Groot-Brittannië, Zwitserland en Belize. De fiscus zou daardoor 4,1 miljoen euro zijn misgelopen. De Argentijnse voetballer heeft eerder zijn fout toegegeven en maakte vijf miljoen euro over aan de fiscus in de hoop vervolging te ontlopen. Die tactiek bleek niet te werken.

Gebogen hoofd

Advocaten van de Spaanse belastingdienst protesteerden tegen deze ‘afkoopregeling’ en slaagden er toch in de zaak voor de rechter te krijgen. De voetballer hoorde dit voorjaar een gevangenisstraf van 22 maanden en vijftien dagen en een geldboete van 4,1 miljoen euro tegen zich eisen. De rechter wilde nu zelf het verhaal van Messi horen.

De sterspeler van Barcelona zal niet de gevangenis in hoeven

Bij het proces waren circa tweehonderd journalisten aanwezig. Voor de rechtbank verzamelden zich op donderdag een aantal mensen die de aanvaller van FC Barcelona uitjouwden.

Terwijl de selectie van de nationale ploeg van Argentinië zich aan het voorbereiden is op de Copa América zat Messi in een Spaans verdachtenbankje. Een rol die hem zeer slecht paste.

Het grootste deel van de ochtend zat hij met zijn hoofd gebogen te luisteren, maar naar mate de zaak verder werd vervolgd begon ‘de vlo’ wat ongemakkelijk met zijn benen te schuiven. Op de meeste vragen gaf hij korte ontwijkende antwoorden. „Heb je weleens aan je vader gevraagd of je belasting moest betalen?”, werd hem voorgelegd. „Nee, nooit heb ik over dit thema gesproken”, luidde de repliek.

Messi staat niet alleen in deze zaak. Begin dit jaar kreeg zijn ploeg- en landgenoot Javier Mascherano een boete van 800.000 euro en twaalf maanden cel opgelegd voor vergelijkbare zaken. De gevangenisstraf zal de verdediger niet uit hoeven zitten omdat die korter is dan twee jaar is en hij nog geen strafblad had. Voor Messi zal waarschijnlijk hetzelfde gelden.

Messi en zijn vader zullen vrijdag bij de laatste zittingsdag ontbreken. Zijn straf zal hij van een afstandje incasseren. De opluchting zal groot zijn als deze zaak achter de rug is en een celstraf aan hem voorbij gaat.

De spelmaker van Argentinië wil zich de komende weken alleen nog maar bezighouden met de Copa América, het kampioenschap voor landenteams in Zuid-Amerika. In de nacht van 6 op 7 juni treedt Messi met Argentinië voor de eerste wedstrijd in dat toernooi aan tegen buurland Chili.

    • Koen Greven