Monaco straft ieder foutje af

Max Verstappen verremde zich en knalde tegen de vangrail tijdens de GP in Monaco. „Miscalculatie, ik ben geen robot.”

Max Verstappen blokkeerde zijn wielen, kwam daardoor net buiten de ideale lijn en crashte: „Dit mag niet gebeuren.” Foto GEORGES DE COSTER/Belga Photo

Grijze regennevels plakken tegen de heuvels aan. Het stadje van hedonistisch geluk is even zijn magie kwijt. Zonder zon en zwoele atmosfeer is Monaco zonder glamour. Het circuit glimt van de regen, 22 bolides rijden achter de safetycar aan in wolken van opspattend water. „Dit worden 78 ronden achter de safetycar”, klinkt het cynisch in de perszaal.

Langs het circuit geven officials met hun gele gevaarvlaggen de meeste kleur aan de race die nog geen race mag zijn. Duizenden toeschouwers wachten met paraplu en poncho op het moment dat het gaat knallen.

Ja, eindelijk. In de zevende ronde mag de 74ste Grand Prix van Monaco ontbranden. Maar nee, Renaultcoureur Jolyon Palmer schampt de vangrail en knalt op een andere, de virtuele safetycar controleert opnieuw de race. Palmers bolide wordt van het circuit getakeld, de voorwielen bungelen hulpeloos onder het chassis. Op het stratencircuit van Monaco is de muur altijd dichtbij. Ook Kimi Raikkonen raakt die ‘muur’ en rijdt met een losgeraakte voorvleugel als een sneeuwschuiver door de tunnel. Daar is het droog, het regent vonken.

De straten van Monaco vergen het uiterste aan stuurkunst. Centimeters langs de vangrails, hobbeltjes op het asfalt, uitwijken kan nergens. In 1996 kwamen er maar drie coureurs over de finish. Monaco straft elk foutje af, dat weet ook Max Verstappen. Zaterdag was hij bij de kwalificaties na een remfout tegen de vangrail geknald, „Een miscalculatie”, zegt de achttienjarige coureur. „Ik ben geen robot”. Zondag moet hij voor straf in het achterveld starten.

‘Go to the Max’, is de slogan van zijn fans. Maar nu heeft de gedreven coureur het toch wat voorzichtiger moeten aanpakken. Zijn fout in de kwalificatie maakt hij in de eerste fase van de kwalificatie, wanneer hij nog niet eens ‘de limiet’ hoeft op te zoeken.

Maar Red Bull-nestor dr. Helmut Marko, de man die Verstappen naar Toro Rosso haalde en vervolgens naar Red Bull promoveerde, wil van geen fout weten. „Dit gebeurt nu eenmaal”, zegt hij zaterdagmiddag. Maar op de vraag of er sprake is van mogelijke concentratieverlies zo kort na de feestroes van Barcelona, zegt de 73-jarige Oostenrijker gepikeerd: „Bullshit. Had ik hem dan niet in een auto moeten zetten?”

Inhalen kan hij wel

Toch lijkt het er zondag even op dat Verstappen opnieuw gaat stunten, wanneer hij van achteruit oprukt naar de toptien. Inhalen kan hij, maar op het stratencircuit ontbreekt daar de ruimte voor. In de 35ste ronde, juist als de zon weer doorbreekt, gaat het mis; een anticlimax na zijn historische overwinning twee weken eerder in Barcelona. Opnieuw verremt Verstappen zich, opnieuw eindigt hij in de vangrail.

Na afloop geeft hij zijn fout toe. „Ik blokkeerde mijn wielen in bocht drie en kwam daardoor net buiten de ideale lijn terecht. Daar was het nat, dus ik begon te glijden. Daarna kon ik niets meer doen”, zegt hij exclusief op zijn website. Conclusie: „Dit mag niet gebeuren.” Voor schrijvende journalisten uit Nederland is hij onder de regie van Red Bull op zondag niet aanspreekbaar.

Ook voor de marketing van Red Bull was een podiumplaats voor Verstappen wat beter uitgekomen. Half juni brengt de producent van energiedrankjes een Max Hero can op de markt. In een oplage van vijftien miljoen nog wel. De introductie is komend weekeinde tijdens het fanevenement op het circuit van Zandvoort.

Desastreuze pitsstop Ricciardo

Naast het uitvallen van Verstappen, verliest teamgenoot Daniel Ricciardo vanaf poleposition de leiding aan Lewis Hamilton (Mercedes). Als de zon doorbreekt en het asfalt opdroogt, maakt Ricciardo in de 33ste ronde een pitsstop om snellere ultra softe banden om zijn bolide te laten leggen. Hamilton heeft dat een ronde eerder gedaan. Maar de stop verloopt desastreus, het team van Red Bull is niet klaar en loopt nog met banden rond als de Australiër klaar staat. Door de blunder komt hij achter op Hamilton die zijn eerste plaats niet meer afstaat.

Twee weken geleden voelde Ricciardo zich al benadeeld door de bandenstrategie van zijn team: hij kreeg drie pitsstops, terwijl Verstappen er twee kreeg en won. „Voor de tweede achtereenvolgende keer ben ik genaaid”, klaagt hij na afloop op zijn persconferentie.

In de vroege avond is Monaco weer Monaco. De zee schittert, de motorjachten deinen mee met het feestplezier op het achterdek. Bar La Rascasse, waar de grand prix bij de haven een korte bocht maakt, dreunt van de beats. Monaco, Max Verstappen woont er graag, maar heeft er nog geen succes.