Voedsel dat smeekt om vernieuwing

Deze week is het Startup Fest Europe. In zestien Nederlandse steden presenteren jonge bedrijven hun plannen. Vandaag: Wageningen.

De start-up Plant-E produceert stroom uit levende planten en bodembacteriën. Het is een van de jonge bedrijven die voortkwamen uit Wageningen UR. Foto Piroschka van de Wouw/ANP

Hij heeft zelf ook moeten raffineren. Peter Beerens van Biorefinery Solutions uit Apeldoorn destilleerde zijn bedrijf tot een presentatie van één minuut: de essentie.

Beerens doet mee aan het pitching event voor jonge start-ups in de voedsel- en landbouwsector. Het is een onderdeel van F&A Next, de bijdrage van de Wageningse universiteit aan het Startup Fest Europe.

Biorefinery Solutions – drie jaar oud, vijf medewerkers – wil graag „opschalen” met hulp van investeerders. De Gelderse start-up haalt groene eiwitten uit restanten van de voedselindustrie. Daar kun je nieuwe smaak- en kleurstoffen van maken. Of zelfs sportdrankjes: „wij maken hele mooie aminozuren”.

Al werkt Beerens nog maar driekwart jaar voor de start-up, hij is al wel operationeel directeur. Een directe link met Wageningen is er niet – hij studeerde aan de TU Eindhoven en kwam „via duurzame energie en het zeewier” bij terecht bij de groene eiwitten.

Vaak worden start-ups geassocieerd met de IT-branche. Wageningen is het levende bewijs dat er veel interessantere sectoren zijn die smeken om vernieuwing. Er is zoveel mis in de voedsel- en landbouwindustrie dat een goed idee daadwerkelijk levens kan verbeteren. Er wordt te veel weggegooid en de productiemethoden zijn niet altijd milieuvriendelijk.

De ‘agritech’ biedt bovendien ruimte voor fijne alliteraties: Future of Farming, staat er op een boekje over de Rise of the Rural Enetrepeneur. Het is een tak van sport waar Rabobank zich bezig houdt maar ook PPM Oost, een investeringsfonds met steun het ministerie van Economische Zaken en de provincies Gelderland en Overijssel. De TU Twente, Radboud Universiteit in Nijmegen en Wageningen UR vormen samen Food Valley – het eetbare alternatief van Silicon Valley.

Gewassen blijken onvoorziene krachten te hebben: neem Plant-E, de Wageningse start-up die schone energie wint uit planten. Plant-E werd vorig jaar door het World Economic Forum uitgeroepen tot veelbelovende techpionier.

Op het Wageningse podium staan deze woensdag zeventien andere jonge bedrijven die aandacht vragen voor hun idee. Ze mogen allemaal één minuut presenteren en de beste pitches worden beloond met nog meer spreektijd. De jury stelt kritische vragen en toehoorders mogen meedoen. Door de zaal vliegt een catchbox – een draadloze microfoon in een onbreekbare verpakking, ideaal voor publieksparticipatie en wat extra lichaamsbeweging.

De presentatie van FoPo (Food Powder) bestaat grotendeels uit een opsomming van andere start-up-wedstrijden die het bedrijf won. Het doel is sympathiek: gevriesdroogde voedingsmiddelen winnen uit bijna bedorven fruit en groente.

Maar de winnaar van de start-up-wedstrijd wordt N-Chroma; een Nederlands bedrijfje dat natuurlijke kleurstoffen maakt als vervanging voor de synthetische stoffen in ons voedsel. „Het is een potentiële markt van anderhalf miljard dollar”, zegt Costa Patinios, „en de patenten voor Europa zijn al veilig gesteld.”

Tussen de presentaties door is er veel tijd om te netwerken. Want daar gaat het om: goede ideeën koppelen aan de juiste geldschieters en samen de wereld veroveren. Of op z’n minst verbeteren.