IS legt Russische helikopters in Syrië in de as

Vergeldingsactie Poetin had de Russische interventie in Syrië al beëindigd. Toch sloeg IS hard toe op de Russische basis T4, vlakbij Palmyra.

Satellietbeelden Stratfor via BBC

The Islamic State strikes back, op een strategische plek die hét symbool was van de Russische militaire successen in Syrië.

Vorige maand werd de historische woestijnstad Palmyra ontzet door het Syrische regeringsleger, Iraanse milities en Russische commando’s. Het was een belangrijke psychologische overwinning voor Moskou. In de maanden daarvoor waren de extremisten van IS druk bezig geweest ‘goddeloze’ monumenten op te blazen en bizarre executies te ensceneren in het wereldberoemde amfitheater van de historische Romeinse stad.

Al enkele weken daarvoor had president Poetin de Russische interventie in Syrië voor ‘beëindigd’ verklaard. Maar na de overwinning in Palmyra wilde het Kremlin best toegeven dat Russische grondtroepen een belangrijk aandeel hadden gehad in de successen van het Syrische regeringsleger. Russische en westerse journalisten werden rondgeleid rond de Unesco-site. De boodschap was duidelijk: Rusland staat aan het front van de oorlog tussen de beschaving en het wereldwijde terrorisme. Op de Russische tv speculeerden analisten openlijk over een opmars naar Raqqa, de hoofdstad van IS.

Dat was wat voorbarig. Afgelopen dinsdag liet de BBC satellietfoto’s zien die waren geanalyseerd door het Amerikaanse bedrijf Stratfor. De opnamen lieten zien wat er was overgebleven van de vooruitgeschoven Russische basis T4, even ten westen van Palmyra.

De Russische hoofdmacht is gelegerd op vliegbasis Al-Khmeimim, in de noordelijke provincie Latakia. Maar Russische gevechtshelikopters opereren vanaf bases dichter bij de frontlijn. Blijkbaar zijn ze daarbij kwetsbaar. Een analyse van Stratfor laat zien dat vliegbasis T4 deze maand grote schade heeft opgelopen door artilleriebeschietingen van IS. Ten minste vier Russische aanvalshelikopters werden in de as gelegd. Ook Syrische gevechtsvliegtuigen en een groot munitiedepot werden opgeblazen, zo blijkt uit de foto’s.

Onafhankelijke Russische media namen gisteren de berichtgeving van de BBC over. Het Russische ministerie van Defensie ontkende de aanval en stelt dat alle helikopters nog in bedrijf zijn. Sputnik, het Engelstalige podium van de Russische persbureaus, meldde nog eens dat de EU ‘verdeeld’ is over Syrië. Ondertussen gaan de Europese luchtaanvallen op IS – onder de vlag van de NAVO – gewoon door. Komende zomer lossen Belgische F-16’s de Nederlanders af.