‘Wij kunnen de wereld beter maken’

De Amerikaanse baas van de Holland America Line koestert de Nederlandse geschiedenis van zijn bedrijf.

Het interieur en één van de zwembaden op de ms Koningsdam. Het schip heeft ruimte voor 2.650 passagiers. Foto’s ANP / Lex van Lieshout

De Rotterdamse wortels van de Holland America Line zijn nooit ver weg. De Amerikaanse cruisemaatschappij begon in 1873 als NV Nederlandsch-Amerikaanse Stoomvaart-Maatschappij, en vervoerde tot 1920 honderdduizenden landverhuizers naar de Nieuwe Wereld.

Het is een verleden dat vrijdag, bij de doop van het ms Koningsdam door koningin Máxima, graag werd gememoreerd. HAL-directeur Orlando Ashford, open en opgewekt, sloot zijn toespraak af met „Happy to be in Rotterdam, glad to be home.”

In de uniformen zit een vleugje oranje, een van de vele eetgelegenheden is het Grand Dutch Café. De Nederlandse erfenis klinkt ook door in de naam die Ashford bekend maakte. In 2018 volgt de Nieuw Statendam. De namen van alle dertien schepen van HAL eindigen op ‘dam’.

Waarom is die Nederlandse erfenis zo belangrijk?

„Het is meer dan alleen onze naam, we willen vasthouden aan de wortels. We zijn trots op de traditie.”

Of is het een marketinginstrument, handig als onderscheidingsmiddel?

„Nee, het gaat verder dan dat. Ons hoofdkantoor is in Seattle, maar ons Europese kantoor zit hier tegenover, naast het oude hoofdkantoor, nu Hotel New York. Veel van onze officieren zijn Nederlands, en de schepen zijn in Nederland geregistreerd.”

HAL biedt cruises aan de bovenkant van de markt, zonder ‘schreeuwerig entertainment’ en met workshops. Ik zie veel oudere passagiers. Sterft uw doelgroep uit?

„Ik kijk niet zozeer naar demografie, maar naar de instelling van mensen. Wij bieden volwassen cruises, voor mensen die goed willen eten, mensen willen ontmoeten, iets willen leren. Wij zijn aantrekkelijk voor echte reizigers. Dan maakt leeftijd niet uit.”

HAL wil groeien in Europa, maar cruisevaart is vervuilend en niet noodzakelijk. Milieuregels worden strenger. Is groei wel verantwoord?

„We steken veel tijd en energie in het zuiniger maken van onze schepen. In het belang van het milieu, maar ook van onze portemonnee. We worden nu al behoorlijk agressief gereguleerd, bijvoorbeeld in Alaska en Californië. We proberen nieuwe regelgeving voor te zijn door uit onszelf al verder te gaan dan strikt nodig is.”

In uw toespraak zei u dat reizen kan bijdragen aan een betere wereld door vooroordelen weg te nemen. Dat leek wel een politiek statement.

„Meer een menselijk statement. Ik heb altijd veel gereisd, in verschillende landen gewoond. Daardoor kijk ik heel anders naar nieuws dan de gemiddelde Amerikaan. Een negatief bericht over Turkije is voor mij gekoppeld aan de vrienden uit mijn tijd dat ik in Istanbul woonde. Reizigers kunnen ambassadeurs zijn voor elkaars land.”

Is zulk idealisme verenigbaar met werken voor een groot bedrijf?

„Primair wil ik een succesvol bedrijf leiden. Ik moet eten, mijn gezin ook. Maar dan is het wel heel prettig als je werkt voor een bedrijf met waarden die raken aan je eigen overtuigingen. Ik denk echt dat wij de wereld iets beter maken, door mensen met elkaar in contact te brengen.”