Uilskuiken is juist slim

Illustratie Irene Goede Illustratie Irene Goede

Uilskuiken! Als iemand dat je naar je roept, weet je dat je iets stoms hebt gedaan. Maar waarom worden er uilskuikens bijgehaald? En geen kanariekuikens, of papegaaienkuikens?

Al sinds de Middeleeuwen wordt er met uilen gescholden. De Middeleeuwers vonden uilen maar lelijk en griezelig, met hun grote ogen en nachtelijk gekrijs. De enige vogel die nóg stommer was dan een uil, was het uilskuiken.

Onzin natuurlijk. Zwitserse biologen hebben ontdekt dat uilskuikens rekening houden met hun broertjes en zusjes.

De biologen onderzochten de kuikens van de kerkuil. De kerkuil is een mooi uiltje met hartvormig gezicht en een goudbruin spikkelkleed. Kerkuilen broeden het liefst in schuren en kerken, maar omdat er steeds minder kerken en schuren zijn, hangen uilenfans tegenwoordig nestkasten op. Broedende kerkuilen brengen wel zes tot tien kuikens groot.

Het jonge uilenleven draait om muizen. De hele nacht brengen vader en moeder uil muizen naar het uilennest. Maar hoe bepalen de uilskuikens wie het volgende muisje mag?

Om dat uit te zoeken, haalden de biologen kerkuiltjes van hun nest. Die mocht dat paar nachtjes logeren in het lab van de biologen, voordat ze weer werden teruggezet.

In het lab speelden de biologen uilengeluiden af. Soms waren dat geluiden van krijsende uiltjes met honger. Soms waren het geluiden van tevreden uiltjes die net gegeten hebben.

Als het logeeruiltje hongerige kuikens hoorde, wachtte hij even met eten. Pas als het stil werd begon het uiltje zelf te krijsen om een muis op te eisen. Maar bij het geluid van tevreden uilen begon het kuiken eerder zelf te roepen.

Ontzettend handig, vinden de biologen. Zo krijgt iedereen genoeg te eten. Kuikens met honger laten met gekrijs aan broertjes en zusjes weten dat ze flink zullen strijden om de muis. Uiltjes met minder honger kunnen dan even afwachten. Zo bespaart iedereen energie en raakt niemand gewond.

Uilskuikens zijn dus niet dom, maar slimme onderhandelaars. Misschien moet voortaan uilskuiken geen scheldwoord zijn, maar een compliment. Heb je de laatste frietjes voor je kleine zusje overgelaten? Uilskuiken!