Elke spreekbeurt op school gaat over dat ene weeskind

Al anderhalf miljoen exemplaren zijn er verkocht van de boeken uit de reeks De Grijze Jager. Drieduizend fans bezochten een evenement in Archeon. De schrijver zelf was helaas verhinderd.

Bij de zoveelste spreekbeurt over een Grijze Jager-boek was de juf van Manou (10) er wel een beetje klaar mee. Even geen boeken meer uit de populaire reeks. Bijna alle dertien delen waren al door leerlingen besproken, de avonturen van de jonge hoofdpersoon Will en zijn leermeester Halt tot in detail uitgelegd. De hele klas verslond de boeken.

Toen was het even genoeg. „Nu mag het eigenlijk niet meer”, vertelt Manou. „Het werd anders echt te veel hetzelfde.”

Wie jonge kinderen heeft, kan het moeilijk zijn ontgaan: de reeks De Grijze Jager van de Australische schrijver John Flanagan is immens populair. Al enkele jaren behoren ze tot de bestverkochte kinderboeken in Nederland, net zoals de vijfdelige spin-off Broederband. De avonturen van het met pijl en boog bewapende weeskind Will, die moet overleven in een middeleeuws getinte fantasiewereld, spreken een brede groep aan. In Nederland en Vlaanderen gingen tot vorig jaar anderhalf miljoen exemplaren over de toonbank – de hoogste verkoopcijfers na Australië en de VS.

Het mysterieuze land

Reden genoeg dus om in themapark Archeon zondag de zesde Grijze Jager-dag te vieren. Voor één dag ligt het mysterieuze land Araluen midden in een woonwijk in Alphen aan den Rijn. Zo’n drieduizend fans kwamen op het evenement af, vaak uitgedost in ‘middeleeuwse’ kledij.

John Flanagan zelf was er niet. „Vorig jaar was hij er wel”, vertelt Jet Huigsloot van uitgeverij Gottmer, waar de reeks verschijnt. „Toen maakten we er twee dagen van. En nog kon niet iedereen een handtekening krijgen.”

Maar ook zonder de aanwezigheid van de schrijver zijn de fans enthousiast. In groten getale doen de jongens en meiden vandaag mee met boogschieten, zwaardvechten en vuur maken. Aan een picknicktafel naast het Romeinse badhuis zit Tieme (12). Zijn ouders verrasten hem en zijn broer en zus; ze zijn helemaal vanuit Antwerpen gekomen. „Ik heb alle boeken zes keer gelezen”, vertelt hij.

Waarom is de reeks hier eigenlijk zo populair? „Er is volgens mij niet zoveel aanbod van dit soort boeken in Nederland”, zegt vader Ard Doornhein, die met zijn twee zoons in het Archeon is. De Grijze Jager lijkt de vraag te vervullen naar een modern geschreven historische reeks. Ook vader Martin Blokland ziet dat als verklaring. „Misschien is het niet per se goed, maar gewoon het enige.” De fans maakt het weinig uit. Zijn dochter Mirthe (11): „De boeken zijn gewoon heel spannend.”

Tweederangs

Geen Flanagan betekent niet dat er vandaag geen schrijver is. De organisatie heeft deze keer de Canadees Matthew Jobin geregeld, auteur van De Nedergrim – een reeks die in de voetsporen van De Grijze Jager treedt en ook behoorlijke verkoopcijfers haalt. Een tweederangs vervanger? Wellicht, maar ook Jobin krijgt de zaal goed vol.

Pijlkokers steken boven de hoofden uit, enthousiaste kinderen stellen veel vragen in goed Engels. „Is Findrick echt dood?”, vraagt een jongen met een verwachtingsvolle blik. Jobin lacht. „Daar zeg ik niks over!” Als hij aankondigt nog vele boeken te willen schrijven, gaat er een zucht van opluchting door de zaal. Ouders knikken mee.

Is John Flanagan er volgend jaar wel weer bij? Dat is nog niet bekend. Het zijn altijd intensieve dagen voor de schrijver, die volgende week 72 wordt. Als hij door het park loopt, wordt hij meegesleept. Moet hij ergens snel heen, dan doet hij zijn capuchon op om niet herkend te worden.

„Maar hij vindt het allemaal prachtig”, vertelt Jet Huigsloot van de uitgeverij. „De eerste keer zaten we na afloop van de dag met elkaar wat te eten toen hij nog een speech gaf. Toen was de oude man echt in tranen.”