Verstappen heeft zijn limiet nog lang niet bereikt

Hij kan het zelf nog niet geloven. Overdonderd door zijn succes, zit Max na te dampen op de persconferentie.

Formule 1-coureur Max Verstappen spuit een fles champagne leeg op het podium van de Grand Prix van Spanje. Foto Frits van Eldik / ANP

Hij kan het zelf nog niet geloven. “Ik ging voor het podium, maar ik had van tevoren niet kunnen denken dat ik de race zou winnen, ongelooflijk.” Natuurlijk, zijn naam stond bovenaan het grote scherm langs het circuit. Gaandeweg drong het tot hem door dat er kansen liggen om de slag van zijn leven te slaan. Maar wat te doen als Ferrari-coryfee Kimi Raikkonen, wereldkampioen en twee keer zo oud, achter je aan jaagt? Nu even kalmpjes: “Kwestie van geen fouten maken.”

Overdonderd door zijn succes, zit Max na te dampen op de persconferentie. Dit ritueel na afloop van elke grand prix is alleen bestemd voor de drie beste coureurs, waar voor Nederlandse rijders al decennia geen plek is. En nu is de achttienjarige Verstappen het middelpunt van bewondering en nieuwsgierigheid, geflankeerd door Kimi Raikkonen en Sebastian Vettel, respectievelijk tweede en derde in de grand prix op het circuit van Barcelona Catalunya. Vettel werd viervoudig wereldkampioen toen hij zelf nog voor Red Bull reed.

Twitter avatar Max33Verstappen Max Verstappen Still can’t believe it… Pure happiness! Thanks @redbullracing and all my supporters! #SpanishGP #firstwin https://t.co/M3uSOxuSog

Van wie heeft Max het meeste geleerd? Van zijn vader Jos, dr. Helmut Marko van Red Bull of van zichzelf? Max denkt even na: “Van mijn vierde tot mijn zestiende het meeste van mijn vader. Daarna was het een combinatie.” En voor zijn vierde? “Mijn moeder, zij heeft mij op de wereld gezet. She did a great job.” Pretoogjes als altijd, nu onder de pet van Red Bull.

Omhelzing

Nee, hij heeft zijn vader nog niet gesproken. Daar is nog geen tijd voor geweest. Eerst over de streep, daarna de champagne, nu de pers en straks de camera’s. Voor de hospitality-ruimte van Red Bull is er tussen tientallen camera’s dan eindelijk een paar seconden tijd. Een omhelzing waarmee de climax van een lang avontuur wordt gemarkeerd.

Racen en nog eens racen, tienduizenden kilometers met een busje en een kart achterin door Europa, ze hebben vanaf zijn zesde niets anders gedaan. Een missie met maar één doel: wereldkampioen worden in Formule 1. Jos had al snel het rotsvaste vertrouwen dat dat kereltje, dat op zijn vierde al op een quad door de tuin racete, een hele grote zou worden. “Hij heeft het van mij geleerd, ik ben niet altijd de makkelijkste geweest, maar hij heeft het zelf gedaan”, zegt Verstappen in de ontvangstruimte van Red Bull. Tussen de emoties door ook analyse: “De race was bijzonder spannend. Maar Max heeft geen voet verkeerd gezet. Hij heeft netjes gereden, goed op zijn banden gelet en zoveel mogelijk wielspin voorkomen.”

Verstappen heeft zijn zoon altijd willen behoeden voor de weeffouten in zijn eigen loopbaan. Jos begon veel te snel in een topteam met Michael Schumacher, met zijn rabiate rijstijl belandde hij nog wel eens in de grindbak. Het kleefde lang aan hem, maar hij deelt nu volop in het succes van zijn zoon. “We hebben een traantje weggepinkt”, geeft manager Raymond Vermeulen toe. “Dit is waar we altijd in geloofd hebben. Maar dat het zo snel zou gaan.”

Max heeft met zijn overwinning zijn vader ingehaald die tot zondag met twee derde plaatsen in 1994 de meest succesvolle Nederlandse Formule 1-coureur was. De zege komt ook op een moment dat zijn vader een stapje terug doet, in paddock, pitbox en publiciteit. “Max zit nu in een topteam, dat was ons doel. Hij is in goede handen, zij moeten hem begeleiden. Ik blijf hier als vader komen.”

Kartcarrière

Het is hard gegaan met Max Verstappen. Op zijn zeventiende, na een kartcarrière waarin hij in alle klassen kampioen werd, kwam hij na een jaar in de Formule 3 in 2015 in Formule 1 terecht als jongste coureur ooit. Red Bull strikte hem voor talentteam Toro Rosso waarmee hij na een seizoen met motorproblemen op de twaalfde plaats in het klassement om de wereldtitel eindigde. Hij werd twee keer vierde maar ontving na het seizoen alle awards die er te winnen waren. Zijn spectaculaire inhaalacties brachten het amusement in Formule 1 terug.

Twee weken geleden promoveerde Red Bull het Limburgse talent onverwacht naar het eigen eliteteam. Dat ging allemaal ten koste van de Rus Daniil Kvyat die teruggeplaatst werd naar Toro Rosso. Met zijn overwinning heeft Max aangetoond dat de Red Bull-leiding een gouden zet heeft gedaan. Voor het eerst sinds 2014 heeft de Oostenrijkse renstal weer een grand prix gewonnen en kan er begonnen worden aan de volgende stap: het inhalen van Ferrari en koploper Mercedes. Binnenkort komen er ‘updates’ in de motor, en voor Max nieuwe kansen.

Verstappen reed pas vrijdag voor het eerst in zijn nieuwe bolide en zaterdag kwalificeerde hij zich voor de vierde startpositie achter zijn teamgenoot Daniel Ricciardo. Daar was hij misschien even teleurgesteld over, maar tijdens de persconferentie had hij zich alweer herpakt. “Ik reed nog niet op mijn limiet, maar waar die ligt weet ik eerlijk gezegd nog niet.” Nee, wat hem betreft zou het voorlopig om genieten en wennen gaan.

Een dag later vergapen tienduizenden toeschouwers op het circuit van Barcelona-Catalunya zich aan het wonderkind uit Nederland. Over twee weken volgt de Grote Prijs van Monaco, het bochtige stratencircuit waarvoor Max precies de goede auto heeft. Verstappen heeft zijn limiet nog lang niet bereikt.