Max heeft van alles iets meer in huis nu

Verstappen maakt in Spanje zijn debuut voor topteam Red Bull. De transfer baart opzien. „Goed genoeg is oud genoeg.”

Max Verstappen geeft tijdens de eerste vrije training in Barcelona vrijdag aanwijzingen aan de engineer.

In diepdonker Wales, op het onooglijke circuitje van Pembrey, maakt hij in de zomer van 2013 voor het eerst kennis met een echte raceauto. Niet zo’n heftig apparaat als waar hij nu in rijdt, maar toch een serieuze bolide. Om eens uit te vinden of hij op zijn vijftiende al aan een nieuw avontuur toe is. Natuurlijk is Max in het karten dan al een kei, maar een raceauto is toch andere koek.

De test is met de grootst mogelijke discretie omgeven. „Op Zandvoort was het direct een hele oploop geworden. We wilden Max de kans geven om zich helemaal op zichzelf te kunnen focussen”, vertelt teamleider Sander Dorsman (36) van het Nederlandse raceteam MP Motorsport die bij het geheime uitstapje betrokken was. „Vandaar dat we voor de rust van Wales hadden gekozen”.

Langs de kant een handjevol kenners. Vader Jos natuurlijk. Maar ook de engineer van het raceteam Tony Shaw, die al eerder schaafde aan talenten Lewis Hamilton en Kimi Raikkonen die later uitgroeiden tot wereldkampioenen. De conclusie van alle experts: voor dit ventje is deze raceauto in de Formule Renault-klasse misschien nu al een maatje te klein.

Gretige knullen

Twee weken geleden gaf Max Verstappen drie jonge Nederlandse talenten in de Formule 4, een workshop in het Russische Sotsji, voorafgaande aan zijn grand prix. Gretige knullen, net zo oud als hij toen in Wales. „Max is geen spat veranderd, ondanks alle druk en publiciteit. Hij is rustig en sympathiek gebleven. Een workshop van twee uur zo vlak voor het raceweekeinde, dat zegt genoeg over hoe hij is”, zegt Dorsman, terwijl zijn team zich op het circuit van Barcelona v oorbereidt op de race in de GP2-klasse, het voorportaal van Formule 1 en toegift tijdens de grand prix.

Monteurs laten de auto’s bij het warmdraaien op de testbank janken en tieren, laptops op de neus registreren in grafieken dat het allemaal goed zit. Juist op het moment dat de motoren van Dorsmans team weer even stil zijn, is er verderop reuring op het circuit. Verstappen maakt zijn debuut, zijn zoveelste. Nu in de voorjaarszon van Spanje die maar geen vat krijgt op de matte en ‘agressieve’ kleuren van zijn nieuwe bolide: de RB 12 van Red Bull Racing.

Nog geen drie jaar na Wales zit hij in een van de topteams van de Formule 1. Een renstal die nog niet zo lang geleden vier keer achter elkaar wereldkampioen werd.

Game of Thrones

Het is verbluffend hard gegaan. Direct na de grand prix in Sotsji is Verstappen naar het eliteteam van Red Bull gepromoveerd ten koste van Daniil Kvyat die niet zo goed met de druk zou kunnen omgaan. De Rus had in zijn thuisrace Sebastian Vettel tot twee keer toe van achteren getoucheerd. Zijn terugplaatsing naar Toro Rosso was „een schok”, bekent Kvyat tegenover de internationale pers. Hij kreeg het telefoontje nota bene toen hij naar zijn favoriete tv-serie zat te kijken: Game of Thrones.

De plotselinge promotie van Max Verstappen verdringt in Barcelona even al het andere dat Formule 1 bezighoudt, zoals de vraag of Lewis Hamilton zijn achterstand op teamgenoot Nico Rosberg nog kan inhalen. Geen persgesprek ontkomt aan de transfer van het jaar.

Met zijn RB 12 rijdt Max Verstappen vrijdag in zijn eerste vrije training wat onwennig het asfalt op, met meetapparatuur op de neus. Hij verremt zich in een bocht waardoor het voorwiel blokkeert.

De overstap is ook geen sinécure: Red Bull en Toro Rosso hebben twee geheel verschillende auto’s: ander stoeltje, ander stuur, verschillende afmetingen van binnen, heel andere systemen. Alleen de banden zijn hetzelfde, maar dat geldt voor alle teams. De baan van Barcelona-Catalunya kan hij wel dromen.

Hij heeft alleen nog maar kunnen oefenen in de simulator en vrijdag voor het eerst in het echt. Geen luxe in een sport die het juist van preciese preparatie moet hebben. Maar in de simulator rijd je niet in de echte werkelijkheid, voel je geen druk, geen competitie. „Je voelt er geen g-krachten. Het is allemaal makkelijker toe te passen dan in een echte auto.” Toch zet hij na dat schuchtere begin de zesde tijd neer, vlak achter teamgenoot Daniel Ricciardo. Deze zal het aanstormende talent achter zich moeten zien te houden.

Volgens teambaas Christian Horner heeft Red Bull met Ricciardo en Verstappen de komende jaren de sterkste formatie in de Formule 1. En Verstappen is een van de hottest properties in de koningsklasse, zegt hij. Kapers op de kust dus, ook daarom moest er snel worden gehandeld.

Max Verstappen heeft een nieuwe plek in de raceorde verworven. Hij maakt nu meer kans om zijn ambitie voor dit jaar waar te maken - dubbele aantal punten, podiumplaats. Want Red Bull is een topteam, na Mercedes en Ferrari een van de sterkste formaties. De nieuwe auto van Max heeft van alles iets meer in huis: een hogere topsnelheid, meer grip, beter chassis, betere aerodynamica.

Hij is plots in een andere wereld terechtgekomen. Red Bull Racing en talententeam Toro Rosso zijn weliswaar familie van elkaar, maar hebben op technisch gebied weinig met elkaar te maken. Zou ook niet mogen van de race-autoriteiten.

‘700 nieuwe mensen’

Red Bull heeft een grotere organisatie en overtreft met een geschat budget van 450 miljoen dat van satellietteam Toro Rosso (150 miljoen euro) ruimschoots. Met hoeveel nieuwe mensen hij moet werken? „Een stuk of zevenhonderd”, grapt hij donderdag in een perspraatje in de hospitalityruimte van staal, glas en weelderige planten die Red Bull en Toro Rosso delen. Maar om die aantallen gaat het wel.

In dezelfde ruimte verbijt Carlos Sainz jr. de teleurstelling dat niet hij maar Max Verstappen nu bij het grote Red Bull zit, aan de overzijde vertelt Max droogjes dat hij ook wel verbaasd is door de ontwikkelingen.

Hoewel niemand daarover wil uitwijden, wordt duidelijk dat er een stammenoorlog gaande was bij Toro Rosso, waarvan de schermutselingen tussen Verstappen en Sainz tijdens de races het meest zichtbare gevolg waren. Na het vertrek van Verstappen zijn er prompt twee engineers ontslagen. Verstappen: „Het is natuurlijk wel een beetje vreemd dat als ik weg ben er direct twee engineers ontslagen worden. Ik heb daar mijn eigen theorie over, maar het is niet handig is om die te vertellen.”

Voor Verstappen komt de transfer precies op het goede moment. Toro Rosso kan zijn Ferrarimotor van 2015 niet meer doorontwikkelen en zou in de tweede helft van het seizoen achterop raken, terwijl Red Bull over enkele weken al snel met updates van zijn Renault-krachtbron komt. Nuchter: „Het belangrijkste dit seizoen is vertrouwd te raken met team en auto. Vandaar uit zien we het wel.”

Net als bij zijn debuut op 17-jarige leeftijd is er hier en daar scepsis over zijn jongste tempoversnelling. Kan hij de druk wel aan? Sander Dorsman is nu net zo overtuigd als in Wales. „Natuurlijk”. Oud-Formule 1-coureur David Coulthard, pendelend van afspraak naar tv-optreden, draait het om: „Als je goed genoeg bent, ben je oud genoeg. En hij is goed genoeg.”