Schuldeisers achtervolgen failliete Expostichting

Nu Rotterdam de World Expo niet organiseert, rest een fikse financiële kater.

Het 174 meter hogeDutch Windwheel in de Merwehaven zou één van de blikvangers moeten worden van de World Expo. Artists impression

Schuldeisers achtervolgen de bestuurders en toezichthouders van Stichting World Expo Milaan 2015. Zij claimen grote sommen geld. De stichting exploiteerde het Holland paviljoen in Milaan maar draaide een verlies van meer dan een miljoen euro. Daardoor kregen leveranciers van goederen en diensten aan het paviljoen hun geld niet.

Lid van de raad toezicht van Stichting World Expo Milaan 2015 is Leendert Bikker. Doel was Rotterdam op de kaart te zetten als kandidaat voor het organiseren van de Expo in 2025. Nu is Bikker voorzitter van de stichting World Expo Rotterdam 2025. Het adres van beide stichtingen is gevestigd op Bikkers kantooradres aan de Veerhaven in Rotterdam.

Op 20 april ging Stichting World Expo Milaan 2015 failliet. Inmiddels hebben zich acht schuldeisers gemeld, zegt curator mr. R. Steenhoek. „Ik verwacht er nog meer.”

Bikker zegt dat hij louter toezichthouder was van de stichting voor het paviljoen in Milaan. „De inschrijving op mijn adres gebeurde omdat het in Rotterdam is en er een assistent zit die post kan aannemen.”

Eén van de schuldeisers is bouwer van het paviljoen in Milaan, het bedrijf Gielissen in Eindhoven. Dat eist meer dan 1 miljoen euro, zegt directeur eigenaar Bart Wigman. Hij stelt toezichthouders en bestuurders persoonlijk aansprakelijk en daagt ze voor de rechter. Ook de gemeente stelt hij aansprakelijk voor onbetaalde rekeningen.

Wigman zegt dat de financiële problemen in Milaan in juni 2015 aan het licht kwamen. „Ik wilde meteen opbreken. Toen zijn Rotterdam, de ministeries van Economische Zaken en Buitenlandse zaken bijgesprongen.” EZ heeft volgens een woordvoerder van minister Kamp (VVD) 1,5 miljoen euro bijgelegd – bovenop de aanvankelijke subsidie van 1,2 miljoen euro – om reputatieschade te voorkomen.

De advocaat van andere schuldeiser, evenementenbedrijf Jan Snel in Montfoort, is naar Economische Zaken gestapt om een bedrag van 90.000 euro te claimen, zegt directeur Niels Vergeer. „Maar EZ wil dat niet betalen.” In een zaak die hij aanspande tegen de stichting World Expo Milaan 2015 veroordeelde de rechter de stichting tot het betalen van het bedrag. „Maar daar heb ik nog geen cent van gezien.”

Volgens een woordvoerder wil het ministerie „de verantwoordelijkheid niet overnemen, na al eerder te zijn bijgesprongen ter voorkoming van sluiting van het paviljoen.”

„Schandalig”, vindt een andere gedupeerde, Amsterdammer Koen Vollaers, „Je vertrouwt er op dat als de gemeente en het ministerie erin zitten, er betaald wordt.” Vollaers verhuurde zijn minireuzenrad aan Stichting World Expo Milaan 2015 en reisde met acht man naar Italië om het te exploiteren. Hij heeft nog 25.000 euro te goed, zegt Vollaers. „Voor mij een groot bedrag, ik heb maar een klein bedrijfje.” Zijn advocaat had erop gerekend dat Rotterdam zou bijspringen. „Maar dat is niet gebeurd, dus dat geld krijg ik niet.”

Ondernemer Vergeer begrijpt niet dat de gemeente het exploitatieverlies niet voor haar rekening neemt. „Dat paviljoen moest er tenslotte komen om de kandidatuur voor de Expo in 2025 te ondersteunen.”

Wethouder Maarten Struijvenberg (Leefbaar Rotterdam, Economische Zaken en Werkgelegenheid) laat weten dat de gemeente het standpunt heeft ingenomen „dat zij geen partij is” in de geschillen van de stichting en haar schuldeisers.

Afgelopen week maakte minister Kamp bekend dat de regering het plan om Rotterdam de wereldtentoonstelling te laten organiseren niet steunt. Reden: een mogelijk verlies op de exploitatie van tussen de 500 miljoen en 1 miljard euro. Dat bleek uit een kosten-batenanalyse door de Stichting Economisch Onderzoek (SEO).

Het besluit om de voordracht van Rotterdam af te wijzen is ‘kabinetsbreed’ gedragen, zegt de woordvoerder van minister Kamp. Het ministerie was op de hoogte van de financiële problemen bij Stichting World Expo Milaan en de toezichthoudende rol van Leendert Bikker. „Maar er is geen direct verband met de afwijzing.” Die is gebaseerd op de kosten-batenanalyse. „Die doen we alleen als we een plan serieus nemen.”