Een emotionele terugkeer naar huis

Premier League Darts De duizenden dartfans die in oranje Ahoy vulden toonden aan dat de sport eigenlijk te lang is weggeweest.

Het publiek in een uitverkocht Ahoy donderdagavond. Foto Robin Utrecht

Er zijn nog geen twee seconden voorbij van zijn opkomstmuziek of de ogen van Michael van Gerwen worden waterig. Hij slikt een keer en sluit zijn ogen. Zijn lippen bewegen: kom op! Alsof hij zichzelf tot de orde roept. Bij Van Gerwen kun je tijdens een wedstrijd voor zijn neus nog de Macarena doen, en hij vertrekt geen spier. Maar een uitverkocht Ahoy, tienduizend fans in oranje die zijn naam schreeuwen, brengt de beste darter ter wereld bijna aan het huilen. „Maar ik ben blij dat ik het niet deed”, zou hij achteraf zeggen.

Van Gerwen en Raymond van Barneveld, het beste dat Nederland op dartsgebied heeft, zijn de vanzelfsprekende uithangborden van het allereerste uitstapje van de prestigieuze Premier League buiten het Verenigd Koninkrijk. Het is tegelijkertijd na jaren de terugkeer van het topdarts naar Nederland. Van Gerwen en Van Barneveld wonen nog gewoon hier, maar in Ahoy lijkt het donderdag alsof er twee verloren zonen zijn teruggekeerd. En andersom gaat het ook op: ze wisten dat de sport leeft, maar zo? „Ik speel zoveel in het buitenland dat ik vergeten ben hoe het hier was”, zegt Van Barneveld.

Want populair is de sport zeker. Naar samenvattingen van de Premier League kijken op een goede donderdag op RTL 7 een paar honderdduizend mensen. Naar de WK-finale tussen Van Gerwen en de Schot Peter Wright in 2014 keken ruim twee miljoen. Voetbalcijfers.

De ontvangst voor Van Barneveld:

Gelegenheidskroeg

Binnen drie kwartier waren alle kaarten voor Ahoy verkocht, dat deze avond veranderd is in één grote gelegenheidskroeg. Net zoals ze het ‘daar’ doen. Een groot deel van de mensen zit op de tribune, de rest neemt plaats aan de lange houten tafels parallel aan het podium. De doorsnee dartsfan is man, rond de 25 à 30 en maakt gretig gebruik van de medewerkers in de hal die met een spuit hun lege glazen bier bijvullen. Een deel zal ook niet nuchter zijn binnengelopen.

De charme van de sport is te verklaren. Je hoeft niets van darts te weten om het te snappen. Het is toegankelijk, het is snel. Neem de Premier League: zestien weken een donderdagavond, tien van de beste darters ter wereld, elke wedstrijd duurt maximaal twaalf legs. Met het niveau van de huidige generatie darters en de snelheid waarmee sommigen de pijlen in het bord jagen, volgen hoogtepunten elkaar in razend tempo op.

Alles wat Nederlands is, wil zich donderdag laten zien. De lallende oranje massa, die met overtuiging zelfs dartslegende Phil Taylor, zestienvoudig wereldkampioen, uitfluit, en Van Gerwen en Van Barneveld, die zo graag willen winnen voor eigen publiek. Heel snel zullen ze niet terug zijn. Van Barneveld lukt het niet, hij speelt gelijk tegen de Schot Peter Wright, maar hij speelde toch nergens meer om. Van Gerwen wel, die zich na een hoogstaand duel met Taylor als beste plaatst voor de halve finales volgende week in de Londense 02 Arena. Daar hoopt hij zijn tweede Premier League-titel te winnen. „Ik wilde zo graag en ik stond onder zó veel druk. De fans hebben zo lang gewacht en dan wil je ze niet teleurstellen.”

Van Barneveld, vijfvoudig wereldkampioen, durft het zelfs de mooiste dag uit zijn carrière te noemen. „Ik heb nog nooit zoveel eer gekregen. Ik heb in vijf jaar niet voor zo’n publiek in Nederland gespeeld. Dan is het even naar lucht happen.”