‘Nieuwsselectie Facebook wel degelijk in menselijke handen’

Het medium heeft altijd volgehouden dat een artikel populair wordt op basis van algoritmen. Uit gelekte documenten blijkt dat het nieuwsselectieproces ook menselijke invloed heeft.

Foto AP

Niet alleen algoritmen bepalen wat voor nieuws miljoenen Facebook-gebruikers als ‘trending topic’ in hun tijdlijn krijgen te zien. De nieuwsselectie op de sociale mediasite is óók in menselijke handen. Dat meldt de Britse krant The Guardian op basis van interne documenten die het medium in handen zijn gekomen. De krant heeft die documenten op zijn website gepubliceerd.

De trending topic-functie is een lijst met drie onderwerpen die rechts in het beginscherm van Facebook verschijnt. Het gaat om onderwerpen die op dat moment het meest populair zijn, dat wil zeggen het meest gedeeld of besproken worden. In de Nederlandse Facebook bestaat deze functie niet.

Facebook heeft tot nu toe altijd volgehouden dat een artikel ‘trending topic’ wordt op basis van algoritmen. Uit de documenten blijkt echter dat het nieuwsselectieproces dat Facebook hanteert veel wegheeft van hoe dat bij veel kranten en tv-zenders gaat. Dat is een heikel punt omdat Facebook voor steeds meer mensen de plek is waar ze hun nieuws vandaan halen. Het feit dat medewerkers van het sociale medium zelf bepalen wat voor nieuws hun miljard gebruikers te zien krijgen, geeft ze veel macht.

Algoritmen en menselijke selectie

De algoritmen bepalen in eerste instantie wat trending topic wordt, maar een klein team van medewerkers kan hier zelf dingen aan toevoegen of weghalen, blijkt uit de documenten die in handen zijn gekomen van The Guardian. Daarin zijn richtlijnen te lezen voor de nieuwsselectie. Iets is onder andere belangrijk genoeg om in de trending topic-lijst te belanden “als het bericht veel aandacht krijg op ten minste vijf van de volgende tien websites: BBC News, CNN, Fox News, The Guardian, NBC News, The New York Times, USA Today, The Wall Street Journal, Washington Post, Yahoo News or Yahoo.”

Techwebsite Gizmodo publiceerde eerder deze week een artikel waarin oud-medewerkers van Facebook beweerden dat ze berichtgeving van conservatieve Amerikaanse media stelselmatig uit de trending topic-lijst hielden. Ook nieuws over het sociale medium zelf werd daaruit gehouden, aldus de oud-medewerkers.

Ophef

In de Verenigde Staten leidde dit tot veel ophef. De Republikeinse senator John Thune vroeg Facebook om opheldering. Vice-president Tom Stocky reageerde daarop in een Facebook-post waarin hij beweerde dat het medium “niet kunstmatig onderwerpen trending topic maakt”. De berichtgeving van The Guardian weerspreekt dit.

Facebook reageert tegenover The Guardian door te zeggen dat hun nieuwsselectie niet ideologisch ingegeven is. Het team dat de trending topic-lijst beheert bestaat alleen bij de gratie om de populairste artikelen aan de man te brengen, waar deze dan ook over mogen gaan. “Op geen enkel punt hebben wij de bedoeling gehad om één gezichtspunt meer aandacht te geven dan een ander, onze richtlijnen zijn erop gericht om dit ten alle tijden te vermijden.”