Longreads

Is een marathon onder de twee uur mogelijk?

Ja, beweert wetenschapper Yannis Pitsiladis. Hij ging naar de Dode Zee om de effecten van extra zuurstof te onderzoeken.

Dennis Kimetto (tweede van rechts) liep in 2014 met 2:02:57 een wereldrecord op de marathon. Foto: Glyn Kirk / AFP

Velen zien het als een onmogelijke opdracht, maar toch houdt het wetenschappers en de sportwereld al decennialang bezig: is een mens in staat de marathon onder de twee uur te lopen? In een longread besteedt The New York Times aandacht aan Yannis Pitsiladis, de wetenschapper die naar de Dode Zee afreisde om in de perfecte omstandigheden de grenzen van het menselijk mogelijke op te rekken.

Het zogenoemde Sub2 Project is een poging het huidige wereldrecord - de 2 uur, 2 minuten en 57 seconden die in 2014 werden gelopen door Keniaan Dennis Kimetto - met bijna 3 minuten aan te scherpen en onder de magische twee uur te laten vallen. De persoon die dat voor elkaar krijgt, eindigt bijna een kilometer voor Kimetto: een ware oneindigheid in het marathonlopen, zo merkt NYT op.

De laagste plek op aarde

Het gebied rond de Dode Zee ligt vierhonderd meter onder de zeespiegel en wordt de laagste plek op aarde genoemd. De 5 procent extra zuurstof in het gebied helpt mensen met longaandoeningen, dus waarom niet ook marathonlopers, dacht Pitsiladis. De 48-jarige “wetenschapper en provocateur”, zoals de NYT hem noemt, wil er goede Ethiopische en Keniaanse hardlopers trainen. Hij heeft lak aan de kritiek die hij van andere wetenschappers en mogelijke sponsors krijgt op zijn project:

“Sponsors zeggen me dat het te mooi is om waar te zijn. Zoals de mens die naar Mars gaat.”

Mochten wetenschappers het al voor mogelijk houden dat de twee uur-grens ooit doorbroken wordt, is de schatting dat dit niet voor 2028, 2035 of zelfs 2041 het geval zal zijn. Pitsiladis denkt echter dat zijn doel al in 2019 kan worden behaald. Een van zijn voormalige studenten hoopt dat het hem gaat lukken: “De meesten zouden bij dit onderzoek zeggen: ‘Nee, ben je gek?’. Nou, hij is er gek genoeg voor.”

Lees de longread van The New York Times: Man vs. Marathon: One scientist’s quixotic quest to propel a runner past the two-hour barrier (aantal woorden: 4.697, leestijd circa 19 minuten)