Geen Utrechtse polonaise, maar bekerblues

FC Utrecht verloor de bekerfinale, maar is wel opgeleefd. Met trainer Erik ten Hag is een kwaliteitsslag gemaakt bij de club.

Het gezang was plagerig bedoeld, maar de Feyenoord-fans hadden gelijk. Always look on the bright side of life. Gelaten haalden de spelers van FC Utrecht de traditionele witte badjas op, het aandenken voor verliezers, maar als de kater is uitgewerkt, kunnen ze met een gerust hart de zonnige kant van het leven bezien. Hun club is opgeleefd en daar doet een verloren bekerfinale niets aan af.

In de Kuip misten ze de stootkracht om Feyenoord pijn te doen. Zo zelfverzekerd als het team vorige week op een 2-0 voorsprong kwam bij Ajax, zo tam was het bij vlagen in de eindstrijd van de bekerfinale, die met 2-1 werd verloren. Spanning? Gebrek aan zelfvertrouwen? Trainer Erik ten Hag vond het moeilijk te zeggen. „Je ziet het in veel finales, of het nou in de Champions League of de KNVB-beker is. Heel vaak halen spelers niet het niveau dat ze kunnen halen. Als je wilt winnen moet je goed zijn en geen schrijnende fouten maken.”

Bij een overwinning hadden zijn spelers zich rechtstreeks geplaatst voor de Europa League. In plaats daarvan moet FC Utrecht zich nu richten op de vierde plaats in de eredivisie. Die levert ook directe plaatsing op, doordat nummer drie Feyenoord als bekerwinnaar Europa in gaat. Het ticket dat toebehoort aan de derde plaats schuift door naar plaats vier.

Terwijl er bij Feyenoord mogelijk wel koppen zouden rollen bij een verloren finale, hoeven bestuurders bij FC Utrecht niet te vrezen. Met de aanstelling van perfectionist Ten Hag als trainer gloren er betere tijden voor een club die lang heeft geworsteld. Hij is de vakman die de pijnpunten durfde te benoemen. Een geestdriftige trainer die naar eigen zeggen weleens twijfelt of hij een goede vader is. Omdat hij almaar aan het werk is.

De professionaliseringsslag die sinds zijn komst is gemaakt, met langere werkdagen en meer aandacht voor velden en voeding, heeft FC Utrecht dit seizoen verder gebracht dan waar de clubleiding op had gehoopt. Met de negende begroting in de eredivisie werd gemikt op plaats zeven, maar in plaats daarvan staat Utrecht nu vijfde en stoomde het door tot de bekerfinale.

Gevolg was een volksverhuizing, met 17.500 fans die zich verplaatsten in 1.000 auto’s, 280 bussen en 3 boten. Zij die per schip reisden, vertrokken al om 11 uur ’s ochtends. Bekerblues op de partyboot. Massaal brachten ze in de vooravond het oeuvre van wijlen de Utrechtse zanger Herman Berkien ten gehore, met zijn meezingers over de Domtoren en stadion Nieuw Galgenwaard als de „mooiste plek op de aarde”. Jammer alleen dat er vanuit hun vakken vier brandende fakkels in de doelmond van Feyenoord-keeper Kenneth Vermeer werden gegooid.

Tot een polonaise richting Utrecht kwam het niet. „Mijn spelers zijn diep teleurgesteld”, zei Ten Hag. Of zijn seizoen al geslaagd is? „Nee, pas als we vierde zijn geworden. Ik ben wel trots dat we dit al hebben bereikt. Ook vanwege de route ernaartoe, met overwinningen op PSV en de vorige bekerwinnaar FC Groningen.”

Over twee weken speelt zijn team thuis tegen nummer vier AZ, de directe concurrent in de strijd om deelname aan de Europa League. Opnieuw een finale dus, de beloning is nabij.