Gemummificeerde foetus zat in piepkleine sarcofaag

Onderzoekers dachten dat een kleine sarcofaag louter organen bevatte. Maar er zit een gemummificeerde foetus in.

Deze kleine sarcofaag bevat een mummie van een ongeboren kind. Foto Fitzwilliam Museum

Het is een klein sarcofaagje, 44 centimeter lang, met een nog kleiner lichaampje erin. CT-scans onthullen dat de kist een gebalsemde foetus van 16 tot 18 weken oud bevat. Volgens Britse onderzoekers is het daarmee de jongste Egyptische mummie die tot nu toe is gevonden.

Het sarcofaagje is in 1907 opgegraven in Gizeh. Sinds dat jaar is het ook bezit van het Fitzwilliam Museum in Cambridge. De deksel en de kist zijn gemaakt van cederhout en zorgvuldig gedecoreerd. De stijl komt overeen met sarcofagen die tussen 664 en 525 voor Christus zijn gemaakt.

De sarcofaag bevat een ingezwachteld pakketje dat is overgoten met een zwarte hars. Aanvankelijk dachten onderzoekers dat daarin organen zaten die waren verwijderd voor de mummificatie van een ander lichaam.

De CT-scan liet echter een foetus zien, met de armpjes voor de borst gekruist. De foetus had al vijf vingers en tenen aan voeten en handen. Het ongeboren kind had geen opvallende afwijkingen. De onderzoekers vermoeden dat het gaat om een miskraam. „De zorg waarmee deze begrafenis is voorbereid laat duidelijk zien dat al in de eerste weken waarde werd gehecht aan het leven”, liet conservator Julie Dawson in een verklaring weten.

Er zijn maar een paar gemummificeerde foetussen uit Egypte bekend. Swansea University in Wales heeft ook een sarcofaag met foetus, maar mogelijk is dat een vervalsing want er staan betekenisloze hiëroglyfen op. Ook in de tombe van Toetanchamon zijn twee foetussen gevonden, maar die waren ouder (25 en 37 weken oud).