NASA ontdekt grootste aantal planeten tot nu toe

De ruimtevaartorganisatie heeft met de Kepler-missie 1.284 nieuwe exoplaneten in kaart gebracht.

Beeld: Illustris Collaboration

De Kepler-missie van de NASA heeft 1.284 nieuwe exoplaneten ontdekt, het grootste aantal gevonden planeten tot nu toe. Dat heeft ruimtevaartorganisatie NASA dinsdag bekendgemaakt.

Exoplaneten zijn planeten die zich niet in ons zonnestelsel bevinden. Eerder werden er door Kepler al 984 van die exoplaneten gevonden en volgens onderzoekers van de universiteit van Princeton zullen er nog veel meer volgen. Ellen Stofan, wetenschapper bij het NASA-hoofdkwartier in Washington D.C.:

“Dit is meer dan een verdubbeling van het aantal gevonden planeten door Kepler. Het geeft ons de hoop dat we ergens, in de buurt van een ster zoals de onze, een nieuwe aarde kunnen ontdekken.”

Van de 1.284 zouden er volgens de onderzoekers 550 dezelfde grootte als de aarde kunnen hebben. Negen van die 550 planeten lijken zich te bevinden op een leefbare afstand van hun sterren, wat betekent dat nu in totaal 21 planeten tot de exclusieve groep “mogelijk leefbare planeten” behoren. Veel details van de planeten zullen nog uitgezocht moeten worden.

Succesvolle zoekmethode

NRC-wetenschapsredacteur Hendrik Spiering over de zoekmethode van NASA:

“Met kepler hebben ze een heel succesvolle zoekmethode in handen: heel lang naar dezelfde regio in de ruimte kijken en dan kleine variaties in de sterkte van het sterrenlicht opmerken. Twintig jaar geleden was de eerste exoplaneet een wonder, nu is het routine geworden.”

NASA heeft nu de nieuwe zoekmethode “Vespa” losgelaten op alles wat Kepler sinds 2009 heeft gezien. Spiering stelt dat de volgende stap in wetenschap kan worden gezet, als het licht dat door de atmosfeer van die planeten valt, geanalyseerd kan worden met de nieuwe generatie supertelescopen die nu gebouwd gaan worden:

“Dan kunnen we in theorie zelfs leven ontdekken, aan de hand van bijvoorbeeld heel veel zuurstof of ammonia in die atmosfeer. Zoiets kan alleen stabiel zijn als er leven is, denkt men.”