‘Boaty McBoatface’ is ten onder

Naam van onderzoeksschip Een nieuw, prestigieus Brits onderzoeksschip gaat na publieke verkiezing toch David Attenborough heten – niet Boaty McBoatface.

Impressie van het nieuwe onderzoeksschip David Attenborough met de nieuwe naam trots op de zijkant geschilderd. Beeld NERC

Het is definitief. Het nieuwe, 129 meter lange Britse onderzoeksschip, dat plaats biedt aan 90 mensen en meer dan 250 miljoen euro kostte, gaat géén Boaty McBoatface heten. De Natural Environment Research Council (NERC) maakte vrijdag bekend dat de naam van het schip David Attenborough wordt, naar de bekende tv-presentator en bioloog die zondag 90 werd. De onderzeeër van het onderzoeksschip gaat wél Boaty McBoatface heten.

Boaty McBoatface, hoe kómen ze erbij? Dat zit zo. Half maart vroeg de NERC internetgebruikers een naam te bedenken voor het nieuwe schip dat in 2019 klimaatonderzoek gaat doen in de beide poolgebieden – de hashtag op sociale media werd #NameOurShip. „Kun je je voorstellen dat een van de grootste onderzoekslaboratoria ter wereldnaar Antarctica reist met de naam die jij gesuggereerd hebt trots op de zijkant geschilderd?”, enthousiasmeerde Jo Johnson, de Britse staatssecretaris van Wetenschap.

„We willen dat de naam inspireert, over milieu en poolonderzoek gaat, en ons helpt aan iedereen te vertellen over het fantastische werk dat het schip doet”, gaf de NERC als advies. Hun eigen suggesties: Endeavor, Falcon, Henry Worsley (naar de Britse ontdekkingsreiziger die begin dit jaar op 55-jarige leeftijd overleed na een vergeefse poging in zijn eentje te voet Antarctica over te steken) en – toen al – David Attenborough.

De verkiezing werd een onverwacht succes, maar leidde ook tot onenigheid tussen twee staatssecretarissen en een morele discussie over de stem van het volk.

De verkiezing over de naam leidde tot onenigheid tussen twee staatssecretarissen.

Het publiek kwam met meer dan 3.000 namen, waaronder It’s bloody cold here, Big Metal Floaty Thingy-thing, Ice Ice Baby en Notthetitanic. Maar de veruit meeste stemmen haalde Boaty McBoatface. Meer dan 124.000 mensen stemden op deze naam, vier keer zoveel als op de nummer twee: Poppy-Mai. Boaty McBoatface was zo populair dat de site tijdens de verkiezing even crashte.

De naam Boaty McBoatface is bedacht door James Hand, voormalig BBC-radiopresentator. Via twitter laat Hand weten geen media te woord te staan; hij verwijst naar het enige interview dat hij gaf aan zijn oud-collega bij de BBC. Toen Hand de namenlijst zag, vertelt hij daarin, besloot hij zelf ook met een suggestie te komen. Hij gaf als reden waarom het onderzoeksschip Boaty McBoatface moest heten: „Het is een briljante naam.”

Dat zijn suggestie zoveel zou losmaken had hij niet verwacht. Boaty McBoatface haalde wereldwijd het nieuws. Al snel kwam er een twitteraccount met de naam Boaty McBoatface. Komiek Stephen Colbert liet in de Late Night Show weten dat hij achter de naam Boaty McBoatface stond. Een trein in Zuid-Engeland werd een dag lang Trainy McTrainface genoemd, er werd Cheshire kaas verkocht met de naam Cheesy McCheeseface, en in Australië werd een paard Horsey McHorseface genoemd.

De NERC, die de namen als suggesties zag en de verkiezing als niet-bindend, maakte al snel duidelijk dat Boaty McBoatface het niet zou worden. Ook staatssecretaris Johnson zei dat er „meer gepaste namen” zijn voor het schip. Maar de wil van het volk dan? Ed Vaizey, de Britse staatssecretaris van Cultuur, zei in de Britse krant The Sun: „Ik denk dat het vertrouwen in de politiek afneemt en dat we de wil van het volk moeten respecteren, en ik vind dat Jo ermee moet instemmen dat het [schip] Boaty McBoatface heet.” Hand twitterde als reactie: „Ben ik straks verantwoordelijk voor de val van de regering?”

Het was nooit Hands bedoeling geweest, zei hij, om zoveel rumoer te veroorzaken. „Het was compleet bizar”, aldus Hand, die zelfs zijn verontschuldigingen heeft aangeboden aan de onderzoeksraad.