Longreads

Toen ‘mum’ en ‘dad’ ineens Russische spionnen bleken

iStock

Toen de FBI in juni 2010 met een stormram voor de deur stond, dachten Alex en Tim (toen 16 en 20) even dat het was omdat er alcohol werd gedronken op het feestje van gisteren waar nog niemand 21 was. Maar even later werden hun ouders Donald Heathfield en Tracey Foley geboeid afgevoerd en bleek niets wat het altijd leek.

Hun ouders Donald Heathfield en Tracey Foley heetten bijvoorbeeld eigenlijk Andrei Bezrukov en Elena Vavilova. Ze waren niet Canadees, maar Russisch, en ze leefden al sinds de jaren 80 als geheim agenten van Moskou in het westen - eerst in Toronto, later in Parijs en in de Verenigde Staten. Daar vormden ze een doodgewoon gezin, niet van andere Amerikaanse families te onderscheiden. Ze hadden doodgewone banen en ze kregen kinderen die ze doodgewoon Amerikaans opvoedden.

Al twee weken na de inval werden ze, samen met acht andere Russische geheim agenten, op het vliegveld van Wenen uitgewisseld voor vier Russen die verdacht werden van spionage voor Amerikaanse inlichtingendiensten.

Niet veel later landden ook Alex en Tim in Moskou, waar ze Russische paspoorten kregen en Alexander en Timofei Vavilov werden. Hun Canadese nationaliteit waren ze kwijtgeraakt, net als alle andere zekerheden in hun levens.

Het verhaal van Heathfield en Foley vormde de inspiratiebron voor de tv-serie The Americans, waarin een Russisch spionnenkoppel met gestolen identiteiten een gezin vormt in een typisch Amerikaanse suburb bij Washington DC.

The Guardian sprak met Alex en Tim, die de media in de zes jaar na de arrestatie van hun ouders hadden vermeden, om te horen hoe het met ze gaat. De twee hebben moeite hun draai te vinden in hun nieuwe vaderland, waar ze geen band mee hebben, en zijn verwikkeld in een juridisch gevecht om hun Canadese nationaliteit terug te krijgen. Ondertussen worstelen ze met de relatie met hun ouders en de gevolgen die hun keuzes voor ze hebben gekregen.

“I am glad they had a cause they believed in so strongly, but their choices mean I feel no connection to the country they risked their lives for. I wish the world wouldn’t punish me for their choices and actions. It has been deeply unjust.”

Lees het hele verhaal bij The Guardian: The day we discovered our parents were Russian spies (5.765 woorden, leestijd ongeveer 23 minuten)