Tienduizenden Canadezen op de vlucht voor natuurbrand

De Canadese staat Alberta wordt geteisterd door natuurbranden. Ze groeien nog, maar wel minder snel.

Zware rookwolken stijgen op uit Fort McMurray, een stad waaruit meer dan 80.000 mensen moesten vluchten voor zware natuurbranden. Tot nu toe zijn er geen doden gevallen. Mark Blinch/Reuters

Heather Snow kijkt om de paar minuten op haar telefoon of de grote branden rond de Canadese stad Fort McMurray haar huis hebben bereikt. Zij en haar man zijn geëvacueerd en volgen hun woning via de webcam, vertelde ze deze week aan de BBC. „We zullen kunnen toekijken hoe ons huis afbrandt. Tenminste, totdat de camera ook verbrandt.”

De naar schatting 88.000 inwoners van Fort McMurray en omstreken hebben zich verplicht moeten evacueren. Velen trokken naar het zuiden, maar een deel vluchtte noordwaarts, waar het vuur nu zo’n 25.000 mensen omsluit. Met vliegtuigen en helikopters zijn 8.000 mensen in veiligheid gebracht. Gehoopt wordt dat vrijdag ook weer via de weg kan worden geëvacueerd.

De natuurbrand, die al sinds 1 mei woedt, is volgens wetenschappers het gevolg van klimaatverandering, in combinatie met het natuurfenomeen El Niño. Het is ongekend droog en warm in Alberta, de Canadese provincie waar Fort McMurray ligt. In de winter viel minder sneeuw dan normaal. Het seizoen voor bosbranden is daardoor veel vroeger begonnen. Dit jaar zijn er al 330 natuurbranden geweest in Alberta, het dubbele van wat normaal is voor een heel jaar.

Noodtoestand

De branden rond Fort McMurray, verergerd door harde windstoten, zijn voorlopig nog niet onder controle, meldt de brandweer. De vlammen beslaan inmiddels meer dan 85.000 hectare. Het provinciale bestuur van Alberta heeft de noodtoestand afgekondigd. Vuur maken is in de hele provincie verboden.

De brandweer probeert het vuur met alle macht onder controle te krijgen, maar de 1.100 brandweermannen, 145 helikopters, 138 blusvoertuigen en 22 blusvliegtuigen zijn vooralsnog niet bestand tegen de 49 branden die nog woeden. Nog altijd zijn er zeven niet onder controle.

Toch zijn er volgens de brandweer tekenen dat het ergste punt is gepasseerd. De directeur van de lokale brandweer zei tegen persbureau AP dat de brand nog steeds groeit, maar langzamer dan in de dagen ervoor. Het gebied breidt zich niet langer uit in de richting van Fort McMurray.

Volgens de brandweer is er regen nodig om een eind te maken aan het vuur, maar er worden pas zaterdag aan het einde van de middag buien verwacht. Volgens een telling op woensdag zijn in Fort McMurray al zeker 1.600 gebouwen in de as gelegd. Nieuwe cijfers zijn niet vrijgegeven. Ondanks de verwoesting is er nog geen enkele dode of zwaargewonde gevallen. Door de brand in de teerzandregio van Canada is de productie van ruwe olie gedeeltelijk stilgelegd.