John Kasich bleef altijd de gematigde outsider

Gouverneur John Kasich profileerde zich als het conservatieve alternatief voor Donald Trump en Ted Cruz. Dat was echter niet waar de Republikeinse kiezer op zat te wachten.

John Kasich spreekt op een bijeenkomst in Rockville, Maryland. Foto Evan Vucci/AP

De Amerikaanse president Richard Nixon ontving in 1970 een brief van een ambitieuze achttienjarige John Kasich. Of hij niet eens het Witte Huis mocht komen bezichtigen. Nixon stemde in en daar bij het bezoek van de jonge Amerikaan aan het presidentiële onderkomen ontstond Kasich’s droom om ooit leider te worden van de Verenigde Staten.

Het zal er, na een eerdere poging in 2000, ook de volgende vier jaar in ieder geval niet van komen: de inmiddels 63-jarige Kasich maakte woensdagavond bekend dat hij uit de race stapt om de Republikeinse presidentsnominatie. De gouverneur van de staat Ohio was na het wegvallen van Ted Cruz, eerder op de dag, de enige overgebleven uitdager van koploper Donald Trump. Die sleept nu na de exit van Kasich de facto de partijnominatie binnen.

Dat de Republikein uitstapt, is niet onverwacht. Wel dat het niet al veel eerder gebeurde. De afgelopen maanden eindigde Kasich bij voorverkiezingen structureel onder Trump en wist hij weinig gedelegeerden binnen te slepen. Tekenend is het feit dat hij na de stembusgang dinsdag in Indiana nog altijd minder kiesmannen achter zijn naam had staan dan de half maart gestopte Marco Rubio. Critici merkten schertsend op dat Kasich de enige was die in staat was steeds als vierde te eindigen in een tweestrijd.

Mathematisch kon Kasich al lang niet meer voorbij Trump komen, dus was de Republikeinse open conventie in juli nog de enige mogelijkheid om de partijnominatie binnen te halen.

Twitter avatar brianstelter Brian Stelter ❎Perry
❎Walker
❎Jindal
❎Graham
❎Pataki
❎Huckabee
❎Paul
❎Santorum
❎Fiorina
❎Christie
❎Gilmore
❎Bush
❎Carson
❎Rubio
❎Cruz
❎Kasich
✅Trump

Altijd outsider gebleven

Hoewel Kasich de race begon als een van de meest ervaren kandidaten aan Republikeinse zijde, met onder meer achttien jaar in het Huis van Afgevaardigden op zijn cv, wist de politicus het nooit verder te schoppen dan de status van outsider. Zijn enige zege behaalde de Republikein in thuisstaat Ohio, een overwinning die vooral herinnerd wordt vanwege de confettidouche waarop de politicus na zijn speech werd getrakteerd.

Het probleem van Kasich was dat zijn populariteit zich vooral tot de staatsgrenzen van Ohio beperkte. Daarbuiten was hij nog te veel een onbekende. De strenge katholiek is een gematigd en conservatief politicus die vooral bekendstaat als een bestuurder die een solide begrotingsbeleid voert. Zo wist hij in zijn eerste termijn als gouverneur de werkloosheid in Ohio met 5,5 procentpunt terug te dringen en werd een negatief begrotingssaldo een plus van acht miljard. Het maakte de Amerikaan tot een geliefd politicus. In zijn eigen staat.

Gematigde alternatief voor Trump

In andere staten sloeg zijn gematigde koers veel minder aan dan de meer extremere lijn van Trump en Cruz. Terwijl radicale Republikeinse kiezers behoefte hebben aan een leider die sterk breekt met de koers Obama, was hij het op sommige punten juist eens met de Democraat.

Zo toonde Kasich zich gedeeltelijk voorstander van Obamacare, de zorgwet die één van de kroonjuwelen is van acht jaar Obama. En hoewel de katholiek tegenstander is van het homohuwelijk, wilde hij de discussie die daarover al was gevoerd, achter zich laten en vooruitkijken.

Terwijl Trump en Cruz zich eerder met ferme uitspraken afzetten tegen de huidige president en vooral ook elkaar, verklaarde Kasich dat hij zich niet van hetzelfde soort oorlogstaal wilde bedienen om in het Witte Huis te komen.

Ondanks dat het aantal binnengehaalde gedelegeerden al maanden tegenviel, bleef Kasich hopen op meer. De stemmen zouden wel komen. Als de Amerikanen hem maar goed genoeg leerden kennen, zouden ze zien dat hij het verstandige alternatief was voor de twee radicalere tegenstrevers. Dat hij het uiteindelijk zo lang volhield kwam ook door de steun en aanmoediging van de partijtop. Die dichtte hem grotere kansen toe tegenover de - waarschijnlijke - Democratische kandidaat Hillary Clinton dan Trump of Cruz.

Deal met Cruz

De achterstand op de twee rivalen liep de afgelopen maanden echter steeds verder op. Een tweede plaats in New Hampshire – op relatief kleine afstand van koploper Trump - werd door de gouverneur van Ohio nog gevierd als een overwinning, maar een teleurstellende Super Tuesday begin maart deed de hoop op een rechtstreekse overwinning vervagen. Een open conventie met een herverdeling van de kiesmannen leek nog de enige optie.

Kasich sloot daarom eind april een pact met Cruz: de gouverneur zou zich focussen op New Mexico en Oregon, terwijl Cruz vrij spel zou krijgen in Indiana. Al een dag na de aankondiging kwam Kasich daarop terug: “Ik heb nooit beweerd dat mijn kiezers niet op mij zouden moeten stemmen, ze zijn het zelfs verplicht.”

Financieel ontbrak het Kasich de laatste weken aan middelen om echt hard campagne te voeren. Terwijl Ted Cruz persoonlijk zo’n tachtig miljoen dollar bij elkaar harkte, moest Kasich het doen met zestien miljoen dollar. Daarvan was de laatste weken nog slechts een fractie over.

Woensdag zegde Kasich een reis naar Washington af en keerde voor bezinning terug naar thuisstaat Ohio. Na de exit van Cruz moest de laatst overgebleven Republikeinse tegenstrever daar concluderen dat naast een mathematische overwinning in de huidige race ook de winst in een open conventie te hoog gegrepen zou zijn. De katholiek kwam, zo gaf hij in een korte persconferentie woensdagavond aan, erachter dat de basis voor doorgaan toch te smal was. “Ik realiseerde me dat God wellicht een andere doel voor ogen heeft met mij”, concludeerde Kasich.

En zo bleef het, net als in 2000, bij dromen over een presidentschap.