Vijftien maanden cel voor hoge Amerikaanse ex-politicus

Voormalig voorzitter van het Huis van Afgevaardigden Dennis Hastert misbruikte vijf slachtoffers. Vervolgens kocht hij één van hen af en viel toen door de mand.

Voormalig voorzitter van het Huis van Afgevaardigden Dennis Hastert woensdag bij de federale rechtbank in Chicago. Foto Charles Rex Arbogast/AP

Voormalig voorzitter van het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden Dennis Hastert moet vijftien maanden de cel in vanwege een financieel misdrijf dat hij pleegde om seksueel misbruik met een minderjarige te verhullen. Tevens moet hij een boete van 250.000 dollar (220.000 euro) betalen, zo heeft de rechtbank in Chicago bepaald. Voor het misbruik is Hastert - in de jaren negentig een van de machtigste politici van de Verenigde Staten - niet vervolgd, omdat die zaken zijn verjaard.

De 74-jarige Republikeinse politicus gaf eerder al toe dat hij de seksuele delicten beging als worstelcoach op een middelbare school. Ook bekende hij afgelopen oktober dat hij zich schuldig heeft gemaakt aan het zogeheten structuring. Dat is het opnemen van een grote som geld in kleine tranches, om niet op te vallen. Hastert betaalde het geld aan één van zijn vijf minderjarige slachtoffers. De politicus herhaalde die schuldbekentenis woensdag voor de rechtbank.

De zaak kwam aan het rollen toen de federale onderzoekers in 2014 navraag deden bij Hastert naar de grote bedragen die hij opnam. De politicus deed dat naar eigen zeggen omdat hij de banken niet vertrouwde. De opnames gingen daarna echter door, waarop de advocaat van de Republikein aankwam met het verhaal dat Hastert het geld gebruikte omdat hij gechanteerd werd met een beschuldiging van misbruik. Later bleek uit opgenomen gesprekken tussen het slachtoffer en de Amerikaanse politicus dat er van chantage geen sprake was.

Slechte gezondheidstoestand

De straf voor de voormalig voorzitter van het Huis van Afgevaardigden is hoger dan de nul tot zes maanden cel die de openbare aanklager aanvankelijk had geëist. Districtsrechter Thomas Durkin zei bij het voorlezen van het vonnis dat de detentie “zelfs nog hoger was uitgevallen” als Hastert niet al op hoge leeftijd (74) was geweest en in zo’n slechte gezondheidstoestand verkeerde. De Republikein kreeg de afgelopen tijd onder meer een beroerte.

Durkin spaarde Hastert woensdag niet en noemde hem in de rechtbank een “seriemisbruiker”. “Niets is meer stuitend dan het noemen van de woorden seriemisbruiker en voorzitter van het Huis van Afgevaardigden in één zin.” De politicus zelf betuigde spijt voor het seksueel misbruik dat hij beging:

“Ik wil me verontschuldigen ten opzichte van de mensen die ik pijn heb gedaan en heb misleid. Ook wil ik mijn excuses aanbieden aan de jongens die ik heb misbruikt toen ik nog coach was.”

Slachtoffer spreekt

Eén van de slachtoffers van Hasterts misbruik, Scott Cross, legde woensdag volgens de New York Times een verklaring af:

“Als een worstelaar keek ik op de middelbare school op tegen coach Hastert. Hij was de belangrijkste persoon in mijn leven. Ik voel intense pijn, schaamte en schuld.”

Voorzitter Huis van Afgevaardigden

Hastert was in de jaren zestig, zeventig en tachtig trainer op de Yorkville High School. De Republikein werd in 1986 verkozen als Congreslid en werd in 1999 gekozen tot voorzitter van het Huis van Afgevaardigden. Hij bleef dat tot zijn aftreden in 2007.