Beursgang lichttak Philips ‘wordt aantrekkelijker’

Door plots een voorkeur voor een beursgang uit te spreken zet topman Frans van Houten extra druk op verkoopproces.

Foto Bloomberg

Wat gaat er gebeuren met de verlichtingsdivisie lighting solutions van Philips? Werknemers en aandeelhouders hoeven waarschijnlijk niet lang meer te wachten op een antwoord. In het persbericht over de kwartaalcijfers die Philips maandag presenteerde zegt het bedrijf „zeer binnenkort” met een beslissing te komen. De onderhandelingen over verkoop aan private partijen lopen op hun einde, en ook de deur naar een beursgang staat open. Sterker: volgens bestuursvoorzitter Frans van Houten begint een beursgang een aantrekkelijker optie te worden.

„In januari en februari zat de beurs op slot en was een beursgang niet haalbaar”, zegt hij aan de telefoon. „Nu verandert dat en denken we dat het een reële optie is.”

De deadline voor biedingen van private partijen is inmiddels verstreken. Betekent de uitgesproken voorkeur voor een beursgang dat die biedingen tegenvallen?

Meerdere biedingen

„We hebben meerdere biedingen gekregen. Die wegen we af tegen een mogelijke beursgang. Die begint er aantrekkelijker uit te zien nu het beursklimaat aan het aantrekken is. Biedingen moeten niet alleen op waarde worden beoordeeld, maar ook op contractuele termen en toekomstperspectief.”

Over hoeveel biedingen er zijn ontvangen en hoe hoog die zijn wil Van Houten niets kwijt. Door op dit beslissende moment zo openlijk te flirten met een beursgang zet hij extra druk op de onderhandelingen met private kopers. „Een beetje druk is altijd goed.”

Nieuwe onzekerheden

Een beursgang zou betekenen dat het proces mogelijk langer gaat duren, en dat er nieuwe onzekerheden bijkomen. Zo komt het Brexit-referendum op 23 juni erg slecht uit: dat zou voor onrust kunnen zorgen op de beurzen.

Speelt dat nog mee in de afweging? Van Houten: „Er zijn meerdere dingen onzeker in de wereld. Het beursklimaat is op zich aan het verbeteren. Maar het referendum zorgt inderdaad voor onzekerheid.” Een eventuele Brexit zorgt daardoor ook voor haast: het is voor Philips veiliger een beursgang te plannen vóór de Britse volksraadpleging. Om dat te halen, zou Van Houten de beursgang uiterlijk half mei officieel moeten aankondigen. Daarmee zou een private verkoop vrijwel zeker van de baan zijn.

Volgens betrokkenen is de Chinese investeringsmaatschappij Go Scale Capital één van de partijen die meebieden op de verlichtingstak. Een deal met dat bedrijf over een andere verlichtingsonderdeel van Philips, lumileds & automotive, ketste eerder dit jaar af omdat Amerikaanse autoriteiten geen toestemming gaven vanwege gevoelige patenten die in Chinese handen zouden komen.

Speelt dat risico nog mee? „We laten diverse factoren meespelen, overwegingen over regulering zitten daar ook bij. Ik wil daar niet op vooruitlopen. Maar de zekerheid rond een transactie speelt ook een rol.”

Tot nu toe heeft Van Houten altijd gezegd dat hij nog dit kwartaal duidelijkheid wil over de toekomst van lighting solutions. „Dat is altijd ons voornemen geweest, en behoudens grote veranderingen in de markt gaat dat ook gebeuren.”