Het spookbeeld van Neige-Bastogne-Neige

Er is slecht weer op komst in ‘La Doyenne’. Net als in de editie van 1980.

Bernard Hinault in 1980. Foto Cor Vos

Sneeuw op de naaldbomen in de Ardennen, sneeuw langs de kant van de weg. Renners met fladderende regenjackjes en van kou vertrokken gezichten. Luik-Bastenaken-Luik van 20 april 1980 is een hel. Legendarisch zijn de beelden van Bernard Hinault in korte broek en met rode bivakmuts. Al op de Stockeu, met nog 85 kilometer te rijden een van de steilste beklimmingen in het parcours, begint de Fransman aan een weergaloze solo. „Om het warm te krijgen”, verklaart hij na afloop, met een smetteloos witte handdoek om de nek. Ruim negen minuten na hem eindigt Hennie Kuiper als tweede. Slechts 21 van de 174 renners die ’s ochtends van start waren gegaan, halen de eindstreep.

Polaire lucht

De Stockeu ontbreekt zondag in de 102de editie van de wielerklassieker Luik-Bastenaken-Luik wegens wegwerkzaamheden. Maar als de weersvoorspellingen kloppen, wordt La Doyenne net als in 1980 een barre tocht. Polaire lucht wordt de komende dagen aangevoerd, waarschuwde de Belgische televisieweerman Frank Deboosere. Twee graden bij de start in Luik, hooguit vijf aan de finish in Ans. Noordwestenwind kracht vier, vol tegen op de terugweg vanuit Bastenaken, een paar millimeter neerslag. In de vorm van sneeuw? De gevoelstemperatuur zal zeker onder nul zijn, 253 kilometer door de Ardennen. Met in de finale gekende klimmen als La Redoute, La Roche-Aux-Faucons, Saint-Nicolas en dit jaar voor het eerst de Rue Naniot, een venijnige kasseiklim op tweeënhalve kilometer voor de finish.

„Er kwamen aardig wat lijken over de finish”, vertelde Robert Gesink afgelopen zondag na zijn 23e plaats in de Amstel Goldrace. Kou en regen hadden het peloton gesloopt. Toch was het in Limburg nog een graad of vijf warmer dan zondag wordt voorspeld in Luik. Dus? „Waarschijnlijk wordt het een slijtageslag en zullen er veel renners worden afgereden”, kijkt de kopman van LottoNL-Jumbo huiverend vooruit.

Maar zo vreselijk als in 1980, toen de klassieker werd omgedoopt in Neige-Bastogne-Neige, Sneeuw-Bastenaken-Sneeuw? Favorieten als Giuseppe Saronni en Michel Pollentier geven verkleumd op. Johan De Muynck, Belgische Giro-winnaar, vlucht een boerderij in.

Bevroren vingers

Zelfs winnaar Hinault betaalt een prijs. Of zijn opgave in de door Joop Zoetemelk gewonnen Ronde van Frankrijk later dat jaar te maken heeft met de ontberingen in ‘Luik’, is nooit bewezen. Maar last van bevroren vingers houdt hij de rest van zijn leven, onthulde de vijfvoudig Tourwinnaar, inmiddels 61 jaar, in zijn vorig jaar verschenen biografie. „Ik voel het nog steeds in allebei mijn ringvingers. Dat is nooit meer goed gekomen. Als het onder de vijf graden is en ik buiten moet werken, kan ik niet zonder handschoenen.”