Panterprint blijft fascineren, na 350 jaar

Op het Caraïbisch eiland Barbados zijn ooit geelgroene meerkatten (Chlorocebus sabaeus) uit West-Afrika uitgezet. Natuurlijke vijanden van deze apen, zoals luipaarden, ontbreken in deze nieuwe habitat. Nu blijkt: na 350 jaar zijn meerkatten nog steeds bang van roofdieren uit West-Afrika.

Amerikaanse onderzoekers merkten dat de oplettende meerkatten na eeuwen isolatie nog enorm schrikken van zicht op luipaardvel – en imitaties daarvan met gelig haar en donkere rozetten. Dat doen ze niet bij beeld van vachten van niet-roofdieren uit hun oorspronkelijke leefgebied, zoals van de net zo verfijnd ontworpen zebra (Behavioural Processes, mei). Alleen al rozetten op een lichtere ondergrond joegen de meerkatten de bomen in, een gelige vacht op zich deed ze niet veel.

Geur speelde hier geen rol. De aangeboren fascinatie voor de panterprint van meerkatten is verrassend. Ervaring en sociale overdracht van angsten en fixaties zijn hier niet zo belangrijk als gedacht. Geldt dit ook voor andere primaten? Dat zou een licht werpen op de panterprint die in winkelstraten maar niet uitsterft.