Bertens kan het niet alleen

De Nederlandse tennissters waren dicht bij een finaleplek in de Fed Cup, maar verloren uiteindelijk van Frankrijk.

Arantxa Rus verloor zondag in twee sets van Caroline Garcia, waardoor Frankrijk op 2-2 kwam. Foto JEAN-FRANCOIS MONIER/AFP

Dat ene moment. Eerste set gewonnen en 3-3 in de tweede, breakpoint voor Nederland. Diepe, risicovolle bal van de Franse Kristina Mladenovic, óp of over de achterlijn, dat is de vraag. Geen call van de lijnrechter – dus in. Maar Kiki Bertens en Richèl Hogenkamp juichen, die bal is uit, denken ze. Bertens gaat al op het bankje zitten, die game is binnen wil ze zo duidelijk maken: servicebreak op een belangrijk moment, op naar de finale? De umpire komt van zijn stoel, inspecteert de afdruk op het gravel. Hij maakt het ‘vlakke’ handgebaar: in.

Psychologische dreun voor Nederland, terug naar deuce. Het chauvinistische thuispubliek in Trélazé bij Angers gaat er nog eens achter staan. Even later sleept Frankrijk de game binnen, vervolgens de set en uiteindelijk de beslissende vijfde wedstrijd (4-6, 6-3 en 6-3). En zo wordt Nederland onttakeld in de halve finale van de Fed Cup – het landentoernooi in het vrouwentennis. „Als die bal al in was, was het een millimeter”, zegt de Nederlandse teamcaptain Paul Haarhuis voor de camera van Ziggo Sport. „Het is een heel zuur verlies, we waren heel dichtbij.”

De omstreden bal is het kantelpunt in de boeiende clash. Op zondagnamiddag staat het na twee dagen tennis 2-2, met twee Nederlandse singlezeges van de onbuigzame Bertens. De dubbel moet de doorslag geven, Nederland met het gelegenheidsduo Bertens-Hogenkamp tegen het Franse koppel Kristina Mladenovic en Caroline Garcia, wereldtoppers in de dubbel en nog ongeslagen in Fed Cup-verband.

Nederland zwaar underdog, maar met oud-dubbelkampioen Haarhuis als coach langs de lijn worden de twee tot leven gekust. Zet druk bij de service van de Françaises, zie je Haarhuis wijzen en roepen, durf aan te vallen. Ze komen ver, maar op het moment dat de zege tastbaar wordt gaat het mis. Bertens, voor de camera: „Dit doet heel erg pijn.”

Geen nieuw mirakel

Net geen nieuwe stunt, na het ‘mirakel’ van Moskou in februari, toen topland Rusland werd verslagen. Geen nieuwe finale na 1968 (nederlaag tegen Australië) en 1997 (nederlaag tegen Frankrijk). In november speelt Frankrijk de finale tegen titelverdediger Tsjechië, dat dit weekend het Zwitserland van Martina Hingis versloeg.

Nederland leunde afgelopen weekend te veel op kopvrouw Bertens, die na een moeilijke periode klaar lijkt voor een terugkeer in de top-50. Bijna had ze Frankrijk eigenhandig op haar knieën gekregen. Als nummer 96 van de wereld heerste ze in de enkelpartijen tegen de hoger gerangschikte speelsters Mladenovic (28ste van de wereld) en Garcia (45ste). ‘Fed Cup-beest’, noemde Haarhuis zijn pupil Bertens.

Vader Bertens, werkzaam bij de Belastingdienst, bevond zich het hele weekend in oranje leeuwenpak op de tribune. Hij zag hoe zijn dochter Nederland met machtige services en returns uitzicht gaf op een finaleplek. Bertens werkte verder aan haar imposante statistieken, met nu vijftien zeges in de single in de Fed Cup sinds 2011, tegenover één nederlaag.

Maar ze was dit weekend de enige die boven zichzelf uitsteeg: Hogenkamp (zaterdag verlies tegen Mladenovic) en Arantxa Rus (zondag tegen Garcia) verkrampten in hun singlepartijen. Vlees noch vis, ze wilden niet toveren. Het was nu vooral een strijd tussen Frankrijk en Bertens.

Prikkelend was de opmars in de afgelopen twee jaar van de Nederlandse tennisploeg. Sinds Haarhuis begin 2014 als captain aantrad, zijn ze acht wedstrijden op rij ongeslagen gebleven – tot dit weekend.

Het was een lange weg uit de kelder van het landentennis. Na vijftien jaar anoniem in groep 1 van de Europees-Afrikaanse zone – het derde niveau – keerde Nederland in 2014 terug in Wereldgroep II, en stootte door naar Wereldgroep I, het hoogste niveau. Maar nu, net geen finalist. Haarhuis: „Heel zuur, wel petje af voor de meiden.”