Rosberg de nieuwe favoriet, drie op rij voor Verstappen

Max Verstappen in zijn Toro Rosso onderweg in Sjanghai. Foto AP / Andy Wong

Nico Rosberg lanceert zichzelf als absolute titelfavoriet. Hij stuurt voor de derde keer op rij soeverein naar de winst terwijl de concurrentie blijft knoeien.

Lewis Hamilton startte zondag in Sjanghai als allerlaatste na een gedwongen vervanging van zijn Mercedes-motor. Het was een nieuwe dosis tegenspoed voor de man die de afgelopen twee seizoenen het wereldkampioenschap opeiste. Materiaaltechnisch gezien is hij vooralsnog de enige die Rosberg kan bedreigen in de strijd om het WK. Maar in de drie races die de huidige jaargang telt, opereert de Brit telkens problematisch terwijl zijn teamgenoot feilloos de zeges aaneen reeg. Zo ook vandaag.

Rosberg won vorige maand de openingsrace in Australië en twee weken geleden was hij ook de beste in Bahrein. Zondag bij de grand prix van China reed de Duitser na een tumultueus begin van de race eigenlijk soeverein richting zijn derde zege van het seizoen en de zesde op rij als het slot van 2015 erbij gerekend wordt. De vooruitzichten: nog nooit beloonde een coureur die de eerste drie grands prix van het seizoen won zichzelf niet met de wereldtitel.

Hamilton spendeerde zijn dag met beperken van de schade, maar niet nadat hij vanaf de laatste plek ook nog eens zijn voorvleugel verloor na een aanrijding in de allereerste bocht. Hij maakte zondagmiddag uiteindelijk liefst vijf pitstops en pakte vier punten tegenover het maximum van 25 stuks dat Rosberg wederom oogstte.

Sterk slot Verstappen

Achter Rosberg herstelde Sebastian Vettel (Ferrari) zich prima van een aanrijding in de eerste ronde met teammaat Kimi Raikkonen. De viervoudig wereldkampioen vocht zich terug naar de tweede plaats, voor Daniil Kvyat in de telkenmaal sterker ogende Red Bull-TAG Heuer.

Voor Max Verstappen verliep de grand prix met flink wat positiewisselingen. Tien ronden voor het einde lag hij nog buiten de punten, maar met relatief vers rubber onder zijn Toro Rosso verzorgde hij een sterk slot van de race: een achtste plek en dus voor de derde keer op rij een finish in de punten.

Aangename bijzaak aan het resultaat van Verstappen is dat hij opnieuw finishte vóór teamgenoot Carlos Sainz, zeker gezien de Spanjaard dit weekend de bovenhand leek te hebben. Met een slimme late pitstop gaf Verstappen zichzelf echter de ideale omstandigheden voor een krachtig slotakkoord:

“Sainz gaf me aan het einde van het rechte stuk ruimte. Hij had ook geen kans, omdat ik op zachtere banden reed. Ik was blij dat ik Bottas ook nog kon inhalen. Met nog één rondje meer had ik Hamilton ook kunnen pakken. Ik ben heel tevreden met dit resultaat.” - Max Verstappen op zijn website.

Race report: de bepalende momenten van de race

De grand prix van China op het Shanghai International Circuit wordt verreden over 56 ronden. Leider in het WK Nico Rosberg (Mercedes) start van poleposition, Max Verstappen (Toro Rosso) begint vanaf de 9e plek. Regerend wereldkampioen Lewis Hamilton start als allerlaatste na een motorwissel.

  • De start verloopt teleurstellend voor Verstappen; hij verliest twee plaatsen en zakt naar P11. Ook het seizoen van Hamilton wil maar niet op gang komen: vanaf de laatste plaats heeft de wereldkampioen een goede start maar hij verliest zijn voorvleugel nadat Felipe Nasr (Sauber) hem aanrijdt. Kimi Raikkonen (Ferarri) overkomt hetzelfde na een botsing met teamgenoot Sebastian Vettel. Een rommelige openingsronde.
  • Safety car op de baan in ronde vier. Veel brokstukken op de baan van de wagens van Raikkonen en Hamilton en nu heeft Daniel Ricciardo, die zo knap de leiding nam bij de start, ook nog eens een klapband. Goed nieuws voor dit ongelukkige drietal dat nu de opgelopen achterstand vanwege die extra stop kwijtraakt.

    Leider rosberg niet de pit in, al zijn overgebleven concurrenten wel. Verstappen zakt naar de 18e plaats. Hamilton maakt drie stops achter elkaar zodat hij alle verplichte bandensoorten heeft gebruikt en de hele race op de ideale band kan uitrijden:

    “We have a plan. Nothing wrong, it’s all part of the plan.” - teamradio Mercedes.

  • Ronde 10 en de safety car is zojuist naar binnen. Hamilton Begint zijn opmars en ligt nu 15e, Raikkonen achter hem en Vettel 9e. Rosberg leidt voor Felipe Massa (Williams), Daniil Kvyat (Red Bull) en Fernando Alonso (McLaren). Van dit kwartet is alleen Kvyat al binnen geweest voor zijn eerste pitstop. Verstappen nu 16e.
  • Op een kwart van de race is er al genoeg gebeurd in Sjanghai. Rosberg leidt comfortabel met 8 sec op Kvyat. De race verloopt opnieuw volgens een ideaal scenario voor hem. Vettel ligt inmiddels knap 4e, Verstappens teamgenoot Carlos Sainz 7e. De Nederlander zelf nadert de punten: hij ligt op P12 met de 10e plek binnen 2 sec. De strategie van Mercedes en Hamilton lijkt vooralsnog wat op te leveren: de wereldkampioen rijdt inmiddels in de punten op P9.
    Twitter avatar MercedesAMGF1 MERCEDES AMG F1 “You’re doing a great job @LewisHamilton - just keep plugging away” #F1 #ChineseGP
  • Leider in de race maakt zijn eerste pitstop: Rosberg vlekkeloos met vier nieuwe banden onderweg. Het gaat hard achter de Duitser met zoveel verschillende pitstopstrategieën: Kvyat nu 2e en op P3 Vettel, beiden hebben nu al twee stops gemaakt. Hamilton is voor de vierde keer binnen geweest en valt terug naar P13, voor Verstappen.
  • Halverwege de race en de top 3 krijgt vorm: Rosberg soeverein met 21 sec op Kvyat, die een kluif gaat krijgen aan het afhouden van Vettel achter hem. Williams-duo Massa en Bottas op 4 en 5, gevolgd door Ricciardo, Sainz, Raikkonen, Hamilton en Verstappen die de top 10 vormen.
  • De crashes en daarop volgende safety car heeft de race positief beïnvloed voor de kijkers. Veel teams op verschillende strategieën en veel inhaalacties maken dat er ongewoon veel positiewisselingen zijn: behalve Rosberg heeft iedereen een drukke middag.
    Twitter avatar F1 Formula 1 LAP CHART (LAP 28/56)

    (*Warning - may send you cross-eyed) ⚠

    #ChineseGP https://t.co/NOINtplb3P

  • Nog 15 ronden en de actie lijkt wat te bedaren. iedereen vermoedelijk binnengeweest voor een laatste pitstop en dat maakt dat Rosbeg bijna een halve minuut heeft op Vettel, met achter hem Kvyat. Massa en Bottas op P 4 en 5 vormen het obstakel voor Hamilton in zijn zucht naar maximale schadebeperking in de strijd om het WK. Verstappen heeft een up-and-down middag: momenteel 13e plek.
  • Laatste 10 ronden en Hamiltons schade lijkt toch groter te worden dan het eruit zag. Ricciardo is hem voorbij en Raikkonen komt eraan. Rosberg leidt nog voor Vettel, Kvyat en Ricciardo. Hamilton zit vast achter Massa terwijl Raikkonen er dus snel aan komt. Verstappen 11e op 4 sec van een WK punt dat nu nog in handen is van teammaat Sainz.
  • FINISH! Rosberg wint de grand prix van China, voor Vettel en Kvyat. Hamilton verliest nog een positie aan Ricciardo en komt Massa niet voorbij: P7, vlak voor de opstomende Verstappen die voor de derde keer op rij punten pakt. Max passeerde Sainz en Bottas:

Uitslag grand prix van China:

1. Nico Rosberg (Mercedes) 56 ronden
2. Sebastian Vettel (Ferrari) +37,8 sec
3. Daniil Kvyat (Red Bull) +45,9
4. Daniel Ricciardo (Red Bull) +52,7
5. Kimi Raikkonen (Ferrari) +1.05,9
6. Felipe Massa (Williams) +1.15,5
7. Lewis Hamilton (Mercedes) +1.18,2
8. MAX VERSTAPPEN (Toro Rosso) +1.19,3
9. Carlos Sainz (Toro Rosso) +1.24,1
10. Valtteri Bottas (Williams) +1.26,2

Stand in het WK na 3 van de 21 races:

1. Nico Rosberg 75 pnt (+25)
2. Lewis Hamilton 39 (+6)
3. Daniel Ricciardo 36 (+12)

9. MAX VERSTAPPEN 13 (+4)