Max Verstappen rijdt ‘lekkere race’

Nederlander herstelt zich na fout bij start; Lewis Hamilton vecht zich terug naar zevende plek

Mercedescoureur Nico Rosberg komt als eerste over de finish. Het was zijn zesde zege op rij (2015 meegerekend). foto AP

Met een zesde overwinning op rij heeft de Duitse Mercedescoureur Nico Rosberg zondag in een spannende race op het circuit van Shanghai zijn voorsprong in het puntenklassement om de wereldtitel vergroot. Zijn belangrijkste concurrent en ploeggenoot Lewis Hamilton, de heersende wereldkampioen, eindigde als zevende na als laatste te zijn gestart.

Max Verstappen (Toro Rosso) eindigde meteen achter Hamilton op de achtste plaats. „Lekkere race, met veel inhalen”, aldus Verstappen, die startte op de negende plaats om onrustbarend snel terug te vallen naar de 20ste plaats om toch als achtste te eindigen. „Rustig blijven en vervolgens lekker gaan inhalen, want vooraan rijden is toch leuk er”, zo vatte hij laconiek en tevreden zijn racetactiek samen.

De terugval naar achteren in het veld was veroorzaakt door een zeer matige start omdat zijn bolide in een verkeerde motorstand stond („dat was een fout van mij”) en omdat hij tijdens ingrijpen van de veiligheidswagen vertraging opliep. In de chaotische start, waarin de Duitser Vettel (Ferrari) en zijn Finse ploeggenoot Raikkonen elkaar in de eerste bocht raakten, lag de baan bezaaid met vleugelstukken. Ook een klapband van Ricciardo (Red Bull) zorgde voor oponthoud en spektakel voor de ongeveer 150.000 toeschouwers.

Had de Grand Prix van China op een droge, zonnige dag met lichte wind een ronde of twee langer geduurd dan was Verstappen „vrijwel zeker” op de zesde of vijfde plaats geëindigd. Voorligger Hamilton die als allerlaatste was gestart en toch knap als zevende eindigde was door zijn „zachte” banden heen. Volgens vader Jos Verstappen was zijn zoon in de top-3 geëindigd als hij in een Mercedes of een Ferrari had gereden. „Voor Max is dit een leerjaar en de manier waarop hij zich vandaag heeft hersteld en is gaan inhalen, wel meer dan tien keer, is iedereen opgevallen”, aldus Verstappen senior. Het plan van de Verstappens is om na dit seizoen van Toro Rosso over te stappen naar een van de teams „met de beste en snelste auto”, zei Jos Verstappen. Dat zijn dus Mercedes, Ferrari en Red Bull. Veel hangt af van de rest van het pas begonnen seizoen.

Overigens was Verstappen niet de enige die met zijn strijdvaardige acties opviel. Ook de Brit Hamilton zorgde voor het nodige spektakel. Door motorpech in de kwalificatieronde op een natte zaterdag had hij geen rondetijd kunnen noteren en dat maakte hem bij de start automatisch hekkensluiter. Hamilton wist daarom van tevoren dat de kans klein zou zijn dat hij bij de eerste drie zou eindigen, ook omdat de Ferrari’s zeer snel zijn. De titelverdediger wist zich snel naar voren te dringen, maar het lukte hem amper voor Verstappen te blijven, met wie hij bijna botste. Van zijn teleurstelling maakte Hamilton geen geheim. „Gelukkig was dit nog maar de derde race, er komen er nog negentien”, aldus Hamilton.

De Chinese F1-organisator Juss Events weigerde in te gaan op de vraag of Shanghai mogelijkerwijs af wil van de grand prix wegens gebrek aan enthousiasme van de bevolking en van sponsors. Het was opvallend dat ook op de zonovergoten racedag de zijtribunes slechts half vol zaten en de bij de verste bochten gelegen zittribunes waren gesloten. Alleen de hoofdtribunes en een van de zijtribunes zaten vol.