Longreads

De vrouw die nog nooit een herinnering had

Susie McKinnon lijdt aan een zeer zeldzame vorm van geheugenverlies. Wired schreef een longread over haar.

Een MRI scan van een brein. IStock

Het is een streven van veel mensen: leven in het hier en nu. De Amerikaanse Susie McKinnon (60) leeft zo. Letterlijk. Ze heeft namelijk door haar medische conditie nog nooit een herinnering gehad, zo schrijft het tijdschrift Wired in een longread.

McKinnon lijdt aan een zeer zeldzame vorm van geheugenverlies. De gebeurtenissen in haar leven slaat ze alleen op als feiten; ze kan zich niks meer voor de geest halen. De vrouw kan alleen maar raden wat ze voelde of dacht bij een bepaalde gebeurtenis. Ook van de toekomst kan ze zich geen voorstelling maken. Wired beschrijft het als volgt:

“She has no episodic memories—none of those impressionistic recollections that feel a bit like scenes from a movie, always filmed from your perspective. To switch metaphors: Think of memory as a favorite book with pages that you return to again and again. Now imagine having access only to the index. Or the Wikipedia entry.”

In 1977 realiseerde McKinnon dat er iets mis was. Een vriend op de middelbare school vroeg of ze mee wilde doen aan een geheugentest. Hij stelde haar daarvoor basale vragen over haar jeugd. “Waarom vraag je met dit”, had McKinnon geantwoord. “Niemand weet dit soort dingen, toch?” Ze had altijd gedacht dat mensen gedetailleerde verhalen over hun jeugd verzonnen, dat had ze zelf in elk geval altijd gedaan.

Pas in haar vijftiger jaren durfde McKinnon de wetenschap te benaderen. Onderzoekers vonden nadat haar conditie was bewezen, nog een stuk of tien lotgenoten. Iemand had zelfs promotieonderzoek gedaan met deze vorm van geheugenverlies.

McKinnon lijkt op het eerste gezicht een normaal persoon. Ze heeft een baan als pensioenspecialist voor de lokale overheid. Ze heeft hobby’s, een sterke mening en een club vrienden. Toch maakt de conditie haar heel anders dan de mensen om haar heen. De vrouw koestert nooit wrok. Ze heeft nooit spijt en haalt haar schouders op bij het ouder worden. De auteur van Wired omschrijft het geheugenverlies van vrouw daarom bijna jaloers. Maar de journalist stelt zich ook de vraag, zoals menig filosoof ook doet, wat betekenen herinneringen voor iemands identiteit?

Lees het verhaal van WIRED (leestijd: zestien minuten): In a Perpetual Past