Eten zo verleidelijk als een Indiaas sprookje

Het wilde nooit lekker lopen in restaurants die zich in het voormalig bankgebouw op de hoek van de Stadhouderskade en de Van Woustraat vestigden, maar sinds kort lijkt het een horecaondernemer toch te lukken. Vanaf de eerste dag staan de mensen in de rij. Het is dan ook niet zomaar een horecaondernemer; Saravana Bhavan is een keten van maar liefst 33 vestigingen in India en 56 buiten India, waar het mikt op steden met een grote populatie Indiase expats en toeristen die de formule kennen. De internetencyclopedie vertelt dat de oprichter is veroordeeld wegens moord en seksueel geweld, maar dat alles mag de pret niet drukken: Saravana Bhavan is ongekend populair.

Het begon allemaal in de Zuid-Indiase stad Madras (waar de zanger Engelbert Humperdinck geboren werd) en het menu biedt honderden Zuid-Indiase gerechten, die nogal verschillen van Noord-Indiase die we hier vooral kennen. In Zuid-India is het wat pittiger en wordt er vooral rijst geserveerd, in het noorden draait het meer om graangerechten. Alles op de kaart is vegetarisch én zonder eieren bereid (hindu- en moslimvriendelijk) en om de buren ter wille te zijn, staan er ook flink wat Chinese gerechten op de kaart.

Als we om zes uur ’s avonds aanschuiven, zijn we de eersten (reserveren is niet mogelijk), krap een half uur later zit het vol met stelletjes, families en groepen werknemers onder wie veel Indiase gasten. Dit moet wel een goed adres zijn, maar aan de inrichting zal het niet liggen: kaal, felle verlichting, zware bruine kunstlederen stoelen – het is naar de verwende Hollandse designsmaak best wel lelijk.

We krijgen adequaat uitleg van de Engelse menukaart en al snel staan onze drankjes op tafel: wijn (4,50) en mangolassi (6,-). Wijn drinken in deze zaak is een slecht idee, er is keuze uit één witte en één rode wijn van matige kwaliteit. Je kunt beter met de gewoonten van het land meegaan, dus chai (thee), lassi (yoghurtdrank) of gewoon pani (water) drinken. We bestellen thali, een soort rijsttafel met witte rijst, papadam en puri (brood) bovenop en rondom negen verschillende smaakmakers van fris, zuivelachtig (yoghurt), zuur, via hartige groentenstoof met okra en sopropo (balsempeer), zoutig tot spicy en fruitig (15,-). De ander kiest voor vooraf een paneer dosa (8,50), een flensje van gefermenteerde linzen en rijst gevuld met kaas. Ook laten we wat naan (brood, 3,50) en idli vada sambar komen, een combinatiegerecht van een gestoomd broodje van zwarte bonenmeel en vada, gefrituurde hartige donuts met chutney en sambar, pittige groentesoep. De andere hoofdgerechten die we proberen zijn paneer khorma (12,-), een geitenkaasgerecht, en paneer ghobi fry (12,-), bloemkool met verse kaas en een curry van geroosterde pinda. We sluiten af met wat zoetigheid, gulab jamun, goudbruin gefrituurde ballen van khoa, ingedikte melk, in suikersiroop met rozenwater, (4,50).

Alles is behoorlijk pittig, het menu is buitengewoon gevarieerd, de porties zijn bescheiden, maar prima. Alle bekende Indiase smaken zoals fenegriek, gember, komijn, kruidnagel, nigellazaad en korianderzaad komen voorbij, het is één groot avontuur voor de smaakpapillen die af en toe met wat witte rijst of yoghurtdrank geblust moeten worden. De paneer khorma is verrukkelijk, de zachte kaas met kokossaus is niet te heet, de geparfumeerde rijst met venkelzaad lekker. Met name de dosa, het lijkt de signature dish van deze zaak, valt op: knisperend, mooi gebruind, lekker gevuld, precies zoals het hoort. Minder aantrekkelijk vinden we de droge, zure mangochutney annex -pasta bij de rijsttafel en ook het dessert kan niet bekoren. Alhoewel het hier één en al efficiëntie is – we staan binnen anderhalf uur weer buiten – blijft de bediening vriendelijk. Voor een avondvullend diner in een oergezellige omgeving ben je hier misschien aan het verkeerde adres, maar het eten is hier net zo verleidelijk als een Indiaas sprookje.