Voor Kobe Bryant is het ‘bye bye love’

Afscheid Kobe Bryant Basketballer stopt en wordt groots uitgewuifd. Zo gaat dat bij Amerikaanse sterren. Bij leven is Bryant al een legende.

Vlak voor de thuiswedstrijden van de LA Lakers is John altijd bij het Staples Center te vinden. Al jaren. Fluisterend en sissend – „Hee! Tickets?” – is hij een bekende scalpers aan Figueroa Street: illegale doorverkopers van kaartjes.

Niet eerder heeft John de woekerprijzen voor de basketbalwedstrijd van woensdag meegemaakt. Het minimum is 800 dollar voor een kaartje bovenin, zo ver van de vloer dat een verrekijker raadzaam is. Dat is 700 euro. Wie goed wil zitten om Kobe Bryant woensdagavond zijn laatste mach in LA te zien spelen? Die moet het equivalent van 8.700 euro neertellen.

„Allemaal voor Kobe”, fluistert John. „En hij speelt niet eens meer zoals de Kobe die we kennen.” Hij schudt zijn hoofd. „Ach, wie ben ik om te zeggen hoe mensen hun geld moeten uitgeven?”

Zelfs in doorgaans vijandige steden als New York en Chicago kreeg de ster van LA Lakers staande ovaties

Woensdag treedt Bryant (37) nog één keer op in Los Angeles. De match tegen de Utah Jazz is al lang uitverkocht, hoewel de ware liefhebber dus nog altijd kaartjes kan krijgen – via John of formele kanalen als doorverkoopbedrijf StubHub.

Voor de match zullen dertig oud-collega-Lakers verschijnen. Bassist Flea van de rockband Red Hot Chili Peppers zal het volkslied spelen voordat een minutenlang eerbetoon op de beeldschermen boven de basketbalvloer vertoond zal worden. De wedstrijd zelf betekent overigens niets. In de Westelijke Divisie van de profliga NBA draait de Jazz mee in de middenmoot, terwijl de machteloos spartelende Lakers dit jaar op de laatste plaats zullen eindigen.

Kobe Bryant in het spotlicht. Hij onderhield warme contacten met de fans. Ter ere van zijn afscheid spelen Bryants ploeggenoten met zijn nummer op hun sokken.

Het afscheid wordt een Big Party. Sinds Lakers-basketballer Magic Johnson er in 1996 mee ophield, is zo’n bepalend gezicht niet uitgezwaaid. Alleen al vanwege Bryants trouw aan de stad en de club is hij een legende. Hij bracht zijn complete carrière bij de Lakers door, sinds hij begon als tiener in 1996. Los daarvan is de Black Mamba, zoals hij graag wordt genoemd, een meesterlijke speler.

„Ik heb hem altijd gebruikt als motivatie”, zei LeBron James, zelf een van de beste basketballers. Als kind had James posters van Bryant aan de muur. Als jonge professional was Bryant zijn grote voorbeeld. En als ploeggenoten speelden ze samen in de olympische teams van 2008 en 2012. „Ik wilde gewoon zijn zoals hij.”

In 2006 maakte Bryant tegen de Toronto Raptors 81 punten:

Ovaties in vijandige steden

Nummer 24 wordt ook in de rest van de Verenigde Staten gewaardeerd. Sinds hij in november aankondigde dat dit zijn laatste seizoen zou zijn, ontving Bryant zelfs in doorgaans vijandige steden als New York en Chicago staande ovaties. De spelers die hij in de loop der jaren kleineerde, willen nu selfies.

Stephen Curry vroeg Bryant een krabbel op het shirt waarin hij speelt. De formidabele aanvoerder van regerend kampioen Golden State Warriors had – hoogst zeldzaam – verloren van de deplorabele Lakers. Zal hij ooit de topprestaties van Bryant evenaren, werd Curry gevraagd. Zoals de 81 punten die Bryant in 2006 scoorde tegen Toronto. „Absoluut niet”, zei Curry. „Er is een reden waarom mensen nog altijd over die wedstrijd praten.”

Met grootheden als Larry Bird, Michael Jordan en Magic Johnson staat Bryant in de toptien van deze Amerikaanse sport. In zijn twintig seizoenen met de Lakers stapelden de markante statistieken zich op. Vijf kampioensringen. Achttien keer lid van het All Star-team. Nummer drie op de topscorerlijst van de NBA.

Maar in die loopbaan liep hij wel tal van blessures op. Bryants lange lijf is als een omgeploegd slagveld. Hij verwondde zijn knieën, enkels, achillespezen, vingers en schouder. Zodoende was het vorig jaar tijd om toe te geven dat hij aan de rand van zijn kunnen was beland.

Zijn hoofdsponsor Nike knijpt nu het maximaal haalbare uit dit afscheidsseizoen, een reizend circus vol melancholie en eindeloze hoogtepuntfilmpjes. Kobe heeft zijn naam uitgeleend voor tal van schoenen en kledingstukken. Maar voor de liefhebber met een ruim besteedbaar inkomen is er een zwarte pet ter waarde van ruim 33.000 euro. Gemaakt van schaaps- en slangenleer, met spelnummer ’24’ in 18-karaats goud op de voorkant. Er zijn slechts acht exemplaren gemaakt.

LA is nu eenmaal gelijk aan spektakel, legde Sean Ryan van AEG Merchandise uit op sportzender ESPN. Zijn bedrijf bedenkt Lakers-gerelateerde artikelen. „Kobe is showtime. Dus we moesten wel creatief doen met diamanten en goud.”

Enkele van Bryants mooiste plays:

325 miljoen dollar

Bryants netto marktwaarde wordt geschat op 325 miljoen dollar: ruim 284 miljoen euro. Zakenblad Forbes typeert hem als de op vijf na best betaalde sportman ter wereld. Wat doet een sportman met al dat geld? Leuke huizen kopen natuurlijk; net als de meeste vermogende sportlieden in de Zuid-Californische regio heeft Bryant een voorkeur voor Newport Beach, een kustgemeente bekend met jachthavens, golfbanen en uitzicht op de Stille Oceaan.

Maar ook geeft hij miljoenen weg aan liefdadigheid, terwijl hij zich actief inzet door zelf op fondsenwervers te verschijnen. Tal van dakloze jongeren hebben op pleintjes met hem gebasketbald.

Als zoon van NBA-speler Joe Bryant leerde Kobe als kleuter al stuiteren en werpen. Hij was zeventien toen hij in 1996 besloot om rechtstreeks van school naar de profliga te gaan. Zo bracht hij zijn volwassen leven door in de NBA. Dit seizoen is gebleken hoe geliefd hij is, niet langer als de watervlugge ‘zwarte slang’, maar als een lankmoedige staatsman van de sport.

Ook is duidelijk hoeveel hij van het spel houdt. Zijn terugtreden kondigde Bryant niet aan in een interview, maar in een eenvoudig liefdesgedicht, getiteld Dear Basketball:

You gave a six-year-old boy his Laker dream

And I’ll always love you for it.