De belangrijkste non-fictieauteur van dit moment? Die schrijft ook strips

De nieuwe superheldenstrip ‘Black Panther’ is geschreven door essayist Ta-Nehisi Coates. Dat wekt verwachtingen.

Hoe zou het zijn als Joris Luyendijk of David Van Reybrouck het scenario van een strip zouden schrijven? Dat wordt ongetwijfeld interessant. Het zou ook van pas komen, want de Nederlandse strip heeft een schreeuwend tekort aan talentvolle, aansprekende scenaristen. In de VS gebeurt zoiets wel. Ta-Nehisi Coates, één van de belangrijkste non-fictieauteurs van dit moment, debuteerde vorige week als scenarist van Marvel-comic Black Panther.

Vorig jaar verscheen van Coates Tussen de wereld en mij, een subliem geschreven, onthullende analyse van het alledaagse geweld dat zwarte mannen bedreigt, verpakt in een brief over zijn leven aan zijn vijftienjarige zoon, met aangrijpende voorbeelden. Dat boek werd een bestseller. Dat deze vooraanstaande auteur zich vervolgens wierp op de herschepping van een zwarte superheld schroefde de verwachtingen hoog op. Op voorhand werden er driehonderdduizend papieren exemplaren verkocht, aantallen die Marvel eerder alleen haalde bij Star Wars en Secret Wars. Coates stelt niet teleur, stellen de Amerikaanse critici vast.

Het personage Black Panther was in 1966 een creatie van Stan Lee en Jack Kirby. Sindsdien zijn er diverse keren verhaallijnen gelanceerd door schrijvers en tekenaars. Met dezelfde uitgangspunten: Black Panther is een alias van T’Challa, koning van het fictieve, welvarende en technisch geavanceerde Afrikaanse rijk Wakanda. In de eerste aflevering van de nieuwe strip wordt T’Challa geconfronteerd met de opstand van zijn ontevreden en wantrouwende bevolking. Zijn moeder zegt dat hij zich als een koning moet opstellen: niet alleen het zwaard zijn, maar ook de intelligentie daar achter. Coates zet ook scherp twee vrouwelijke rebellen neer, in een tedere scène.

In een interview met het blad Wired zegt Coates dat zijn politieke ideeën over zwart bewustzijn alleen op de achtergrond meespelen: „Een strip moet leuk zijn. Superheldenstrips gaan over kerels die elkaar op hun gezicht slaan. Dit is niet mijn kans om in stripvorm over #BlackLivesMatter te praten.” Maar Axel Alonso, hoofdredacteur van Marvel, trok Coates wel degelijk aan om de raciale thema’s uit zijn boek in de comic te verwerken, zegt hij op Ebony.com: „Coates had deze klus niet aangenomen als hij niet iets te vertellen had.”

Coates trekt ook lezers die gewoonlijk geen strips lezen en die worden door tekenaar Brian Stelfreeze ontvangen met een ‘naturalistischer stijl’, zoals Wired schrijft, dan gebruikelijk in het superheldengenre. Zo lijkt alles in stelling te zijn gebracht om deze Black Panther te laten uitgroeien tot een nieuw stripfenomeen.