Lekker cashen als je clubje kampioen wordt

Voetbalclub Leicester City is op weg kampioen van Engeland te worden. Dat had niemand verwacht. Daardoor kunnen gokkers, die op Leicester hebben ingezet, flink cashen.

Foto’s Reuters

Tussen de rommel in zijn nieuwe keuken is het alsof John Pryke een grap maakt. De man die duizenden ponden won via een weddenschap waarvan de uitkomst als even waarschijnlijk werd beschouwd als het bestaan van het monster van Loch Ness, zegt niks om gokken te geven. De laatste keer dat hij het deed was veertig jaar geleden, toen hij werkloos was en zijn laatste 50 penny spendeerde bij het paardenrennen. Daarna vond de 59-jarige inwoner van Leicester een baan en heeft hij nooit meer gewed.

Tot de zomer van 2015. Benieuwd naar de kansen van zijn club Leicester City zoekt hij via Google op hoeveel Britse bookmakers uitkeren als de club landskampioen wordt. Aanvankelijk alleen uit nieuwsgierigheid. Maar dat verandert als zijn oog valt op de winstmarge van wedkantoor Ladbrokes: bij een kampioenschap betaalt het 5.000 keer de inleg uit. Dat is enorm. Meteen maakt Pryke een account waarmee hij 20 pond inzet. Potentiële winst: 100.000 pond.

De hoge winstmarge kwam voort uit Leicesters winkansen. Werkelijk niemand in Engeland verwachtte dat de club dit jaar kampioen zou kunnen worden. Leicester is net een jaar terug op het hoogste niveau en het scheelde weinig of de club was na dat eerste seizoen meteen gedegradeerd. Leicester won ook nooit een grote prijs. „Als Leicester-fans hebben we het nooit makkelijk gehad”, zegt Pryke. „Het was verschrikkelijk”, zegt zijn zoon Chris, met wie John Pryke alle wedstrijden bezoekt.

Voor Britten is het niet ongewoon te gokken op opmerkelijke gebeurtenissen. Toen een man in 1964 voor 10 pond wilde vastleggen dat de mens voor 1970 de maan zou bereiken, bood bookmaker William Hill hem een quotering van 1.000. Deze David Threlfall won er 10.000 pond mee, waarmee hij een sportwagen kocht, waarin hij zich doodreed.

Tegenwoordig zijn vooral weddenschappen in trek over aanstaande ridderordes, het mogelijk derde kind van prins William en de nieuwe James Bond. Minst favoriet voor die rol is Hugh Grant – maar dat gold voor Leicester ook.

Het lijken weddenschappen voor goedgelovigen, dromers of simpelweg optimisten. Wanneer ze toch al hopen dat een onwerkelijke situatie zich voordoet, waarom zouden ze er dan niet een paar pond aan wagen?

Het was vooral clubliefde

Zo ging het bij John Pryke en de tientallen andere fans die hun geld op Leicester City hebben gezet. 12 bij William Hill, 47 bij Ladbrokes en een enkeling bij andere bookmakers. Bij Ladbrokes gokten 50.000 klanten dat Manchester United kampioen zou worden; 43.000 gingen voor Arsenal. Alex Donohue, pr-man van Ladbrokes, heeft inmiddels een aantal van de 47 gelukkige gokkers gesproken. „Niemand heeft zijn geld serieus op Leicester gezet”, zegt hij. „Het kwam voort uit clubliefde en de hoge quotering.”

Niemand kon ook bedenken dat een elftal onbekende voetballers iedereen zou verrassen door alsmaar te winnen. Week in, week uit. Niet alleen van kleine clubs, ook van topclubs als Manchester City en Liverpool. Leicester City staat al maanden bovenaan en het maakt, met nog zes duels te spelen, veel kans op de eerste landstitel in de clubhistorie. De club staat zeven punten voor op de concurrentie.

Terwijl tv-programma’s en kranten het sportieve wonder probeerden te duiden, dook rond Kerstmis Keval Nakeshree op in de media. Een 38-jarige ingenieur die bij Ladbrokes had gewed dat Leicester de winterstop in zou gaan als koploper en daar 5.000 pond mee won.

Bij Alex Donohue ging er op dat moment een belletje rinkelen. Ineens besefte de pr-man dat dit misschien wel een voorbode was voor een verhaal dat zowel fascinerend was voor een groot publiek als goede reclame voor Ladbrokes. Want als iemand zo gek was geweest om te voorspellen dat Leicester bovenaan zou staan in de winterstop, dan waren er vast ook gekken die hadden voorspeld dat de club daar eind mei nog steeds zou staan.

Hij raadpleegde de database die alle weddenschappen opslaat. Via hun online accounts kon hij enkele van deze gokkers opsporen. „Het leek me geweldig: een sprookje in een sprookje.”

Vanaf dat moment verschenen deze doodgewone mannen in de media. Ze kregen een eigen verhaallijn in het succesepos van een voetbalclub die een jaar geleden, in het vorige seizoen, nog onderaan stond. De amateur-dj die met zijn laatste 60 pence op zijn online gokaccount iets geks wilde doen en binnenkort 4.000 pond kan winnen. De vloerenlegger die vertrouwen had in de nieuwe manager Claudio Ranieri en 25.000 pond hoopt te cashen. De garagehouder die zich voor 29.000 pond liet afkopen omdat zijn vader de spanning niet meer trok.

Ook dat speelde op onder de gokkers: kijkangst. Niet meer normaal naar het voetbal kunnen kijken: telkens denken aan de nakende bonus. „Ik had er geen plezier meer in”, zegt Pryke. „Bij elk schot schoot ik in de kramp, terwijl dit juist een seizoen is waar je als fan van moet genieten.”

Hypotheek aflossen

Pryke belde naar Ladbrokes om te horen wat ze hem zouden bieden als hij zijn weddenschap zou staken. 16.000 pond? Te weinig. De dag erna verloren alle concurrenten, waardoor Leicester verder uitliep op de ranglijst. Hop, daar was meteen een nieuw bod: 29.000 pond (ruim 35.000 euro). Toen hapte John wel.

Drie dagen na John liet een andere gokker zijn weddenschap afkopen. Hij kon 250.000 pond verdienen, maar cashte (anoniem) 72.000 pond. De man meldde Ladbrokes dat hij zijn hypotheek zou aflossen en verder met rust gelaten wilde worden. Enkele uren later won Leicester van Watford. Had hij die uitkomst afgewacht, dan zou de bookmaker hem geen 72.000, maar 92.000 pond hebben geboden. Van de 47 gokkers bij Ladbrokes hebben 23 zich inmiddels laten afkopen.

Bij John Pryke is het inmiddels een zootje in huis. „Ja sorry, alles komt tegelijk”, zegt hij. Zijn nieuwe keuken, de nieuwe vloer, de tuin die op de schop gaat. Plus de spullen voor de nieuwe badkamer van zijn invalide zoon Chris. Die schaterlacht in zijn rolstoel als zijn vader vertelt over de afgelopen weken. Over zijn optreden in BBC Breakfast Show, zijn vele interviews en de keer dat er bij de benzinepomp een man naar hem toekwam om te zeggen dat hij verstandig was geweest de weddenschap te stoppen. „Makkelijk gezegd natuurlijk.”

In de praktijk gaan er heel wat hoofdbrekens aan zo’n besluit vooraf. „De schommelende afkoopsom is een niet te onderschatten luxeprobleem”, zegt Alex Donohue. „Begrijp me niet verkeerd, ik wil het probleem ook wel hebben. Maar stressvol is het wel. Zelfs tijdens de wedstrijd kunnen de biedingen met 2.000 pond omhoog gaan, bijvoorbeeld als Leicester scoort. Maar verliezen ze, dan gaat het bod weer omlaag.”

De wedkantoren vinden dit verhaal helemaal niet leuk. Net als de accountants die zich opmaken voor een uitbetaling van liefst 4 miljoen pond als Leicester daadwerkelijk kampioen wordt. Nooit eerder was de uitbetaling zo hoog bij zo’n lage inleg. Ladbrokes, dat 2.205 wedkantoren heeft in het Verenigd Koninkrijk, maakte in 2015 ook al 43,2 miljoen pond verlies op een totale omzet van 1,2 miljard. „Ik kan je vertellen dat we zo’n hoge quote bij geen enkele club in de Premier League nog zullen aanbieden”, zegt Donohue.

Hijzelf vindt het geweldig, als pr-man. Nu in Hollywood wordt overwogen om een film over Leicester City te maken, is hij van plan om na het aanstaande kampioenschap de eerste de beste vlucht naar Californië te pakken om de filmmakers ervan te doordringen dat de gokkers niet mogen ontbreken in de cinema. „Zij zijn onderdeel van het wonder.”

John Pryke: „Ach, het is ook maar geld, hè. De prestatie van Leicester City is unieker dan het feit dat ik 29.000 pond heb gewonnen.”