Edelherten verscheept door Steentijdmensen

Een edelhert in Schotland. Al in de Steentijd werden ze verscheept. Foto iStock

Hoe kwamen edelherten terecht op Schotse eilanden? Edelherten leven sinds ongeveer 5.000 jaar op Orkney en de Buiten-Hebriden. Sindsdien worden er edelhertresten gevonden in prehistorische nederzettingen. Maar de eilanden liggen meer dan vijftien kilometer verwijderd van ander land. Zo ver kan een edelhert niet zwemmen.

Die edelherten zijn destijds, in de Nieuwe Steentijd, per schip aangevoerd door Europeanen. Dat concluderen drie onderzoekers van Cardiff University woensdag in Proceedings B.

De Britten zijn niet de eersten die suggereerden dat er 5.000 jaar geleden al edelherten op transport gingen. Een Brits/Iers team maakte in 2012 al aannemelijk dat edelherten Ierland per schip bereikten in die periode. Er waren toen kano’s van tien meter lang.

De biologen en archeologen uit Cardiff hadden willen uitvinden waarvandaan edelherten naar Orkney en de Buiten-Hebriden werden aangevoerd. Het lag voor de hand dat ze uit Schotland kwamen, maar na DNA-analyse vond het team daarvoor geen bewijs.

Het team wist DNA te halen uit 46 oude beenderen van edelherten van de Britse eilanden. Maar de edelherten die 5.000 jaar geleden op Orkney en de Buiten-Hebriden leefden, bleken niet nauw verwant aan hun tijdgenoten op het vasteland van Schotland of de Binnen-Hebriden. Een verband met Noorwegen of Ierland was er evenmin.

En dan begint het speculeren. Zijn die edelherten dan van verder weg verscheept, uit West-Europa? Bewijs daarvoor levert het team uit Cardiff niet. Het blijft mogelijk, schrijven ze zelf, dat de edelherten tóch van het Schotse vasteland komen. Want er is maar op één oude vindplaats (7.000 jaar oud) uit die regio DNA verzameld.

Het team vond wel de herkomst van de Ierse edelherten: die kwamen uit Groot-Brittannië.