Ook geen Olympische Spelen voor waterpolomannen

De waterpoloërs verliezen in de kwartfinale van het OKT na strafworpen van Frankrijk.

Robin Lindhout treurt na de verloren kwartfinale. Foto: ANP

Bondscoach Robin van Galen schatte de kansen dat zijn waterpolomannen de Spelen van Rio zouden halen nooit hoger in dan zo’n 25 procent. Maar de manier waarop Nederland vrijdagavond in Triëst het felbegeerde ticket uit handen liet vallen, zal de ploeg nog jaren heugen.

Het sprookje van de ploeg van Van Galen eindigde in de cruciale kwartfinale van het olympisch kwalificatietoernooi na strafworpen tegen Frankrijk, nadat Nederland vrijwel de hele wedstrijd had gedomineerd. De jonge Nederlandse ploeg presteerde in Triëst een week lang op topniveau, maar vergat zichzelf te belonen voor alle arbeid in de afgelopen jaren.

Abrupt einde

Het betekende, voorlopig, een abrupt einde van de reis. Van Galen zal zich vanaf nu volledig gaan richten op de Spelen van Tokio (2020), zo zei hij na afloop telefonisch:

“Dit is een enorme deceptie. Maar ik ben supertrots op die gasten, op de manier waarop ze deze week boven zichzelf zijn uitgestegen. Maar na die strafballen heb je opeens niks. Dat is wel keihard. Zó dichtbij. Het laatste procentje. Die jongens zitten helemaal stuk.”

Want de kansen waren er, vrijdagavond in Noord-Italië. Nooit was Rio dichterbij. Een uitstekende opening, met treffers van Luuk Gielen, legde de basis voor een duel waarin Nederland vrijwel onafgebroken aan de leiding ging, met één of twee doelpunten verschil. Het enige verwijt dat de ploeg zichzelf kon maken was dat het niet verder afstand had genomen van de tegenstander.

Franse arrogantie

De Nederlandse ploeg was tot op het bot gemotiveerd om de Fransen te verslaan in hun onderlinge strijd om het ticket naar Rio. Een dag eerder, donderdag, had Frankrijk met opzet verloren van Canada (13-5) om grootmacht Spanje te ontlopen in de kwartfinale. “Ze willen tegen ons spelen?”, lachte Van Galen na die wanvertoning. “Dan kunnen ze ons krijgen.”

Uiteindelijk kregen de Fransen toch gelijk. Drie minuten voor het einde van de wedstrijd kwamen ze voor het eerst gelijk (7-7) en een minuut later zelfs op voorsprong (7-8). Nederland sleepte er nog een serie strafballen uit, maar daarin maakte de ploeg één fout te veel. De laatste keer dat de Nederlandse mannen zich wisten te plaatsen voor de Spelen was in 2000 in Sydney.

Keiharde les

“We gaan nu de scherven oprapen”, zei Van Galen, de man achter het onverwachte olympische succes van de waterpolovrouwen in Beijing (2008). “Wij gaan zullen hier wel een paar maanden ziek van zijn. En dan gaan we door. Voor deze jonge ploeg, gemiddeld 24 jaar oud, was Rio een heel goed ervaringsmoment geweest. Maar 90 procent van de jongens gaat door. We zullen verder gaan in de richting van Tokio. Maar dit is natuurlijk wel een keiharde les.”

Eerder verspeelden ook de Nederlandse vrouwen al op dramatische manier hun reis naar Rio. Zij verloren de afgelopen maanden twee keer een ticket: eerst in de verloren EK-finale in Belgrado, daarna op het olympisch kwalificatietoernooi in Gouda. Ook in 2012 (Londen) was de kampioen van Beijing (2008) er niet bij.