Met Trumps zegen op het heilige Augusta

Hij was ooit klusjesman op een golfbaan van Donald Trump, nu speelt Jim Herman op de Masters in Augusta.

Jim Herman met zijn vrouw  en kinderen vlak voor de start van de prestigieuze Masters fie sinds 1934 jaarlijks op de banen van golfclub Augusta worden gehouden. Foto Harry How/Getty Images

Midden in de chaos van campagneberichten, gunstige peilingen en quotes van aanhangers met een voorliefde voor de capslocktoets, maakte presidentskandidaat Donald Trump zondag op zijn Twitteraccount ruimte voor iets anders dan politiek. „Gefeliciteerd, Jim Herman, we zijn allemaal trots op je bij Trump Golf.”

Herman stond niet lang daarvoor op het Shell Houston Open tranen weg te vegen die de zwarte glazen van zijn zonnebril niet langer konden verbergen. „Sorry, maar ik ben best blij.” Herman won verrassend zijn eerste toernooi op de PGA Tour, hij liet topspelers als Jordan Spieth, Henrik Stenson en Rickie Fowler achter zich. En mooier: hij kreeg het ‘gouden’ ticket voor de Masters, het laatste toegangsbewijs voor de bijna mythische baan van Augusta, waarvan de naam alleen al het hart van een golfer sneller doet kloppen. Toen de verslaggever die Herman na zijn overwinning interviewde dat hardop tegen hem zei, werd het hem te veel. „Nooit gedacht dat het mogelijk was.”

En het was wellicht ook niet mogelijk geweest, als hij Donald Trump niet had leren kennen.

De 38-jarige Herman, geboren in Cincinnati, Ohio, kon vijftien jaar geleden niet rondkomen van de sport. In 2000 was hij ‘pro’ geworden, maar in 2004 stond hij golfclubs te verkopen; aan de kleine toernooien die hij speelde in Florida was weinig eer te behalen, laat staan geld.

Via een gedeelde vriend kwam Herman terecht op een van de golfresorts van Trump, in de plaats Bedminster, New Jersey. Hij werd er ‘assistent-golfprofessional’, een deftige term voor wat eigenlijk een veredelde klusjesman is: inventaris checken, boekhouden, de merchandise regelen. En lesgeven.

Golfen met de baas

Het duurde niet lang of Herman mocht een rondje met Trump en enkele van zijn beroemde vrienden spelen. Die zag meteen zijn talent, zei de Republikeinse presidentskandidaat deze week tijdens een campagnestop in Wisconsin tegen persbureau AP. Alleen al hoe ver Herman een bal kon wegslaan. „Hij eindigde altijd met zeer weinig slagen als we speelden. En dan vroeg ik hem na een ronde: ‘Wat ga je hierna doen?’ En dan zei hij dat hij iemand les ging geven. Waarop ik zei: ‘Je moet nog een keer een poging wagen. Je hebt de kans om iets speciaals te worden’.”

Trump wilde hem best op weg helpen en gaf Herman genoeg geld het te proberen op het één na hoogste niveau, onder de PGA Tour. Als Herman ooit succesvol zou zijn, kon hij hem terugbetalen. Zo niet, geen probleem, dan kon hij altijd weer voor Trump aan het werk. In 2009 won Herman zijn eerste toernooi, in 2011 was hij, op 33-jarige leeftijd, ‘rookie’ op de PGA Tour. Alleen eindigde elk jaar tot het vorige in onzekerheid. Elk jaar moest hij zich opnieuw kwalificeren om te mogen blijven spelen.

Met Pasen stond Herman nog met Trump op de baan, ze speelden samen. Herman eindigde in acht onder par. Het was geen verrassing, want hij speelde meestal goed als hij met Trump speelde. Twee weken later stond hij met een snik in zijn stem, met oprecht ongeloof op de baan in Houston. Ruim een miljoen dollar rijker. Geen ‘wie’ meer, maar ‘hij’.

Supporter

Het zal donderdag niet anders zijn geweest, toen Herman samen met de Australiër Steven Bowditch als eerste koppel op Augusta mocht beginnen. Een kwartiertje nadat de legendarische Jack Nicklaus dat had gedaan, als onderdeel van de opening van het toernooi. En Herman weet dat hij erzonder het duwtje in de rug van Trump wellicht niet had gestaan. Diens naam staat al jaren op zijn golftas en op de borst van zijn wedstrijdpolo’s. „Hij is altijd groot fan van me geweest.” Maar of dat ook wederzijds is, kregen we deze week niet echt te weten. „Hij doet goed wat hij nu doet en we zullen zien hoever dat hem brengt.”

Trump grapte deze week dat hij wel plek zag voor Herman in zijn regering. „Hij is het type persoon dat je wil, iemand die met druk kan omgaan.” Zijn succes komt Trump ongetwijfeld niet verkeerd uit, de man die America great again wil maken. Amerikaanser dan dat van Herman worden verhalen niet.