Longreads

Het leven van de eenzame mannelijke synchroonzwemmer

ESPN Magazine schreef een longread over Bill May, die het probeerde te maken in een vrouwensport.

De Nederlandse synchroonzwemsters in 2011 tijdens de wereldkampioenschappen in Shanghai. Vincent Jannink / ANP

De Amerikaan Bill May was tien jaar oud toen hij bij het lokale zwembad begon met synchroonzwemmen. Als enige jongen. Hij werd vrijwel direct verliefd op de sport. ESPN Magazine publiceerde een longread over de topsporter en zijn strijd om een plek in een vrouwensport.

“Alsjeblieft, stap over op wedstrijdzwemmen”, had zijn coach hem nog gesmeekt. “Of duiken. Of turnen”. Dee O’Hara, de coach van Bill May, had nog nooit zo’n getalenteerde atleet onder zich gehad. Ze begreep niet waarom hij zijn talent “verspilde” aan synchroonzwemmen, waar misschien wel nooit plek voor hem zou zijn. Maar May luisterde niet.

ESPN Magazine omschrijft de jonge May als de grootste “natte belofte” van het synchroonzwemmen. May won prijzen bij de French Open, de Swiss Open, de Rome Open, de German Open en hij werd landskampioen in de VS. Daar waren geen regels over mannelijke deelnemers, en het was volgens ESPN voor de organisators te veel gedoe om hem uit te sluiten. “Bill won zo ongeveer elke wedstrijd die hem wilde hebben,” schrijft de auteur van de longread.

Absolute top

Wereldkampioen worden kon May echter niet: de wereldkampioenschappen lieten geen mannelijke deelnemers toe. Moe van een jarenlange strijd om toch mee te mogen doen, stopte May met synchroonzwemmen. Hij ging werken in een onderwatershow van het Cirque du Soleil. Toen na tien jaar het telefoontje kwam dat de internationale federatie FINA mannen eindelijk toe zou laten bij de wereldkampioenschappen, maakte hem dat niet bitter. “Zo is Bill niet”, schrijft de auteur. May ging weer trainen en haalde zijn oude zwempartners over om dat ook te doen.

Vorig jaar zomer stond May in Rusland op de wereldkampioenschappen in Kazan. ESPN Magazine schrijft gedetailleerd over de strijd van deze sporter in zijn lange weg naar de absolute top.