Pijnlijke inval voor nieuwe voorzitter FIFA

Onderzoek UEFA FIFA-baas Gianni Infantino speelt een rol in een onderzoek van de Zwitserse politie, die woensdag binnenviel bij de UEFA.

Zijn missie was helder: de FIFA hervormen tot een geloofwaardige, transparante organisatie met een hoge ethische standaard in de bedrijfsvoering. Iedereen moest vooral weer trots zijn op de FIFA, zei Gianni Infantino (46) toen hij in februari tot nieuwe voorzitter van de wereldvoetbalbond werd gekozen. Die trots was in het tijdperk Sepp Blatter aangetast door een onophoudelijke reeks corruptieaffaires waarbij tal van topbestuurders waren betrokken.

De Zwitserse jurist, tot zijn benoeming secretaris-generaal van de UEFA, is pas zes weken in functie of hij wordt geconfronteerd met een onderzoek van de Zwitserse justitie waarin hijzelf een rol speelt. Weliswaar in de tijd dat hij bij de UEFA werkte, maar toch is het op zijn zachtst gezegd pijnlijk voor een man die aan een moreel reveille wil werken.

Schimmige contracten

In de Panama Papers over grootschalige belastingontwijking en -ontduiking duikt Infantino’s handtekening op onder schimmige tv-contracten. Op zoek naar relevante informatie deed de Zwitserse politie woensdag een inval in het hoofdkwartier van de UEFA in Nyon, waarbij de UEFA volgens een eigen statement alle relevante documenten heeft overhandigd.

De Süddeutsche Zeitung onthulde deze week dat Infantino tien jaar geleden mogelijk dubieuze contracten had ondertekend met Argentijnse handelaren in sportrechten. De Zwitser was toen secretaris-generaal van de UEFA. De handelaren Hugo en Mariano Jinkis – vader en zoon – hebben volgens de Amerikaanse justitie tientallen miljoenen dollars aan steekpenningen betaald om uitzendrechten voor FIFA-evenementen in Latijns-Amerika te bemachtigen. Zij werden in eigen land aangehouden op verdenking van omkoping en witwassen en willen nu voorkomen dat Argentinië hen uitlevert aan de VS.

Ook de Uruguayaan Juan Pedro Damiani, een vooraanstaand lid van de ethische commissie van de FIFA, zou met de Argentijnen hebben samengewerkt. Hij stapte woensdag zelf op, nadat de FIFA een intern onderzoek naar hem was begonnen.

In de Panama Papers is een door Infantino medeondertekend contract opgedoken waarmee de Argentijnse zakenlieden in 2006 de rechten verwierven voor drie seizoenen van de Champions League en in 2007 voor de UEFA Cup en de Europese Supercup voor uitzendingen in Ecuador. Dat deden zij via de brievenbusfirma Cross Trading, gevestigd op koraaleilandje Niue in de Grote Oceaan.

Met het contract was destijds in totaal 139.000 dollar gemoeid. De Argentijnen verkochten de rechten vervolgens aan het Ecuadoriaanse Teleamazonas. Dit televisiekanaal betaalde in totaal 440.000 dollar voor de tv-rechten. De UEFA liep door de deal een opmerkelijk bedrag mis.

Eerder had de Europese voetbalorganisatie verklaard geen commerciële banden te hebben met bedrijven die door de Amerikaanse justitie worden verdacht. Naar aanleiding van de onthullingen in de Panama Papers heeft de UEFA inmiddels toegegeven met die eerste verklaring wel wat te voorbarig te zijn geweest. „Onzorgvuldig en incompleet”, aldus de organisatie.

Openbare aanbesteding

Volgens Infantino is er niets verkeerds gedaan, noch door de UEFA, nog door hemzelf. Hij zou alleen een handtekening hebben gezet, nadat de marketingafdeling de deal van begin tot eind had afgehandeld. De UEFA gaf dinsdag te kennen dat er daarbij sprake is geweest van een openbare aanbesteding waarbij een overeenkomst werd gesloten met de hoogste bieder. „Wat zij ermee deden, was hun business”, aldus een woordvoerder tegen de BBC. Het in twijfel trekken van Infantino’s integriteit bracht de bond ertoe om te spreken van een „trieste dag voor de journalistiek.”

Het Zwitserse Openbaar Ministerie heeft laten weten dat het onderzoek zich vooralsnog niet concentreert op individuen, maar op „crimineel mismanagement” in relatie tot de verkoop van televisierechten. Dat betekent dat er in strijd is gehandeld met het belang van de UEFA en dat is in Zwitserland strafbaar.

In de Panama Papers komen enkele tientallen namen voor van gerenommeerde sportbestuurders, topvoetballers en clubs. Een van de belangrijkste figuren is de door de FIFA geschorste Michel Platini.