Als de spelers van Sparta niet beter betaald krijgen, gaan ze weg

Het gaat weer beter met Sparta, financieel en sportief, vindt John Kroon. Maar het herstel is wankel.

Noch in de Grondwet, noch in de reglementen van de KNVB staat geschreven dat Sparta in de eredivisie hoort te spelen. Dus al die Spartanen en niet-Spartanen die zich verheugen op de aanstaande promotie, ‘omdat Sparta er gewoon bij hoort’, hebben daarvoor niet meer dan sentimentele, op een rijke clubhistorie gebaseerde argumenten.

Het is allemaal waar. Sparta is de oudste club in het betaald voetbal, precies vandaag bestaat het 128 jaar. Tot 2002 behoorde Sparta tot de elite, die verder alleen uit Ajax, PSV en Feyenoord bestond, die al sinds de komst van het betaald voetbal en de stichting van de eredivisie, in 1956, onafgebroken op het hoogste niveau speelde. Op de eeuwige ranglijst van de eredivisie staat Sparta, ondanks, in totaal negen jaar van afwezigheid, nog altijd vijfde, achter de genoemde elite en FC Twente. Toen Sparta in 2002, onder leiding van coach Frank Rijkaard die het daarna beter deed bij FC Barcelona, voor het eerst uit de eredivisie degradeerde, kwam daarmee een einde aan de periode dat het van alle clubs in Nederland, inclusief de periode dat er alleen amateurvoetbal was, de meeste jaren op het hoogste niveau had gespeeld.

Sparta speelt ook nog eens op Het Kasteel, officieel trouwens Sparta Stadion geheten, dat nu honderd jaar bestaat.

Prachtige historie, geen garantie voor een onbezorgde toekomst. Als ze dat ergens zullen beseffen, is dat in de leiding bij de club. In 2003 was Sparta op sterven na dood, met acht miljoen euro in het rood, en als toen de gemeente Rotterdam en anderen niet de helpende hand hadden geboden, was de betaald voetbaltak na 125 jaar verdwenen.

Inmiddels heeft Sparta Het Kasteel weer in eigendom, is de club financieel redelijk gezond (al moet er elk jaar wel een schuld worden afgelost) en gaat het sportief beter dan voor de aanvang van dit seizoen werd gedacht. De selectie van Alex Pastoor is steeds beter gaan spelen – al zit er de laatste weken af en toe de klad in – overeenkomstig het adagium van de trainer dat je elke dag moet trachten op een hoger niveau te komen.

Maar Sparta blijft een club met een beperkt budget, voor eredivisiebegrippen. Die jeugdopleiding, die alweer enkele nieuwe ‘parels’ heeft afgeleverd, blijft een prachtige en waardevolle bijdrage van Sparta aan het Nederlandse voetbal. Maar bepalend zal zijn in hoeverre Sparta in staat is de betere spelers financieel aan zich te binden. Anders wacht komend seizoen, of daarna, weer het gevecht tegen degradatie. Geen traditie die dat kan verhinderen.