Rouwend naar de hoogmis

Antoine Demoitié overleed in Gent-Wevelgem. De stemming is bedrukt, vlak voor ‘Vlaanderens Mooiste’.

Het peloton bij de Menenpoort in Ieper, zondag in de slotfase van Gent-Wevelgem, na het ongeluk met Demoitié. Foto Marc Van Hecke/Belga

Nummer 192 op de rug gespeld, vol vertrouwen stond de 25-jarige Antoine Demoitié zondagochtend op de Markt in Deinze tussen 198 collega-renners aan de start van wat zijn laatste koers zou worden. Twee dagen eerder nog had de Waalse renner van Wanty-Groupe Goubert bij zijn debuut op het hoogste niveau in de WorldTour lang deel uitgemaakt van een vroege vlucht in de E3 Prijs Harelbeke. Met de besten over de gevreesde Taaienberg.

„Antoine was zo’n lieve jongen”, typeerde José Been, woordvoerster van zijn ploeg maandag op de Belgische zender Radio 1. „Altijd met een glimlach, iemand die heel graag koerste, zo blij was hij dat hij in het wielerpeloton vertoefde en enorm trots dat hij nu ook wedstrijden op het hoogste niveau mocht rijden. Hij was net getrouwd, zat in een heel goede flow en was zeer gelukkig.”

Na 150 van de 242 kilometer in de semiklassieker Gent-Wevelgem, bij het plaatsje Sint Mariakapel, sloeg het noodlot toe voor Demoitié. Met vier andere renners kwam hij aan de staart van een grote groep ten val. Vervolgens werd hij aangereden door een motorrijder van de Belgische wielerbond, die al remmend de renner niet meer kon ontwijken. Buiten bewustzijn werd Demoitié per helikopter naar de intensive care van een ziekenhuis in Lille gebracht. Maandag maakte zijn ploeg via Twitter bekend dat de renner aan zijn verwondingen was overleden. „We zijn allemaal enorm aangedaan door het gebeurde”, sprak woordvoerster Been namens de ploeg. Wanty-Groupe Gobert zal dinsdag ook niet starten in de Driedaagse De Panne-Koksijde.

Wielerwereld geschokt

De complete wielerwereld reageerde geschokt op het overlijden van Demoitié. „Niets is zalig aan deze Pasen”, twitterde de Belgische renner Iljo Keisse. „Plotseling is een tweede plaats helemaal niet meer belangrijk na dit vreselijke nieuws”, stelde Sep Vanmarcke, tweede in Gent-Wevelgem achter winnaar Peter Sagan. „Dit doet je beseffen hoe kwetsbaar wij zijn”, stelt Bauke Mollema, die in het verleden pleitte voor betere veiligheid van de renners. Renner Tim Declercq van Topsport-Vlaanderen-Baloise keek verder dan zijn sport. „Dit maakt koers voor de zoveelste keer in korte tijd enorm relatief.”

Het had een feestelijke aanloop moeten zijn naar de honderdste editie van de Ronde van Vlaanderen, komende zondag de ‘hoogmis’ van de traditionele ‘Settimana Sancta’, de heilige Vlaamse wielerweek. Maar afgelopen woensdag werd Dwars door Vlaanderen compleet overschaduwd door de aanslagen in Brussel, die ook vrijdag in de E3 Prijs en zondag in Gent-Wevelgem leidden tot extra veiligheidsmaatregelen en een ingetogen sfeer. Zaterdag kwam daar het nieuws bij dat Daan Myngheer in de eerste rit van het Critérium International in coma was geraakt na een hartstilstand. De 22-jarige Belg van Roubaix-Lille Métropole overleed maandag, op dezelfde dag dat Demoitié om het leven kwam.

Tragisch ongeval

„Een tragisch ongeval”, stelde woordvoerster Been van Wanty-Groupe Gobert. Ploegleider Hilaire Van der Schueren had als laatste contact met Demoitié, vlak voor het ongeluk. „Toen ik met de wagen bij hem kwam, vroeg hij twee bidons”, vertelde de voormalige ploegleider van de ploeg-Raas en Vacansoleil in de Belgische krant Het Nieuwsblad. „Het waren zijn laatste woorden.”

Voorzitter Tom Van Damme van de Belgische wielerbond sprak van noodlot, en voegde toe dat de betrokken motard „dertig jaar ervaring” had.

Toch wezen toprenners als Alberto Contador en Michael Rogers (beiden Tinkoff) maandag op Twitter op het probleem van de vele motoren met volgers van pers, jury, controleurs, materiaalhulp of medici. Eind februari werd de Belg Stig Broeckx door een motard van de weg gereden in Kuurne-Brussel-Kuurne. Zijn ploeg Lotto-Soudal deed aangifte, de zaak loopt nog. Een andere motard reed de Zwitser Danilo Wyss aan in La Drôme Classic. Vorig jaar kwamen motards in opspraak na aanrijdingen met Greg Van Avermaet (Clásica San Sebastián) en de ploeggenoten Peter Sagan en Sergio Paulinho in de Vuelta.

„Er is nu behoefte aan controle op de motoren in de koersen”, aldus Contador. „Moeten er zulke tragische dingen gebeuren voordat er verandering plaatsvindt”, vraagt Rogers zich af. Ook Gianni Bugno, oud-renner en voorzitter van de rennersvakbond CPA, dringt aan op maatregelen van de internationale wielerunie UCI. „We hebben altijd benadrukt dat de veiligheid van de renners boven enig ander belang moet komen.”

Voor Demoitié komt de discussie te laat. Hij won vorig jaar Wanzele Koerse en een rit in het Circuit des Ardennes. En zijn ster schittert blijvend. „Via orgaandonatie heeft @DemoitieAntoine drie levens gered”, twittert zijn vriend en ploeggenoot Gaëtan Bille. „Een held tot het eind.”

    • Maarten Scholten