Assad start offensief tegen IS in Palmyra

Het Syrische regime van president Assad is een offensief begonnen om de historische oasestad Palmyra te heroveren op de terreurbeweging Islamitische Staat (IS). Troepen van het regime hebben de afgelopen weken drie heuvels rond de stad ingenomen, ondersteund door zware Russische bombardementen. Donderdagmiddag zouden ze de buitenwijken zijn binnengetrokken en een westelijk wijk met hotels hebben ingenomen.

Palmyra werd in mei vorig jaar veroverd door IS. Het was een grote klap voor het regime. De stad ligt strategisch op een kruispunt van wegen richting gebieden die in handen zijn van het regime: de hoofdstad Damascus, de stad Homs, en de provinciehoofdstad Deir es-Zor in het oosten.

IS heeft burgers via luidsprekers opgeroepen om de stad te verlaten, meldde het Syrische Observatorium voor de Mensenrechten. Dit zou opmerkelijk zijn, want meestal gebruikt de groep burgers als menselijk schild. Volgens het Observatorium zijn er nog zo’n 15.000 burgers in de stad die ooit 70.000 inwoners telde. Het gaat veelal om mensen die te arm zijn om te vluchten.

De vraag is of IS zich zal terugtrekken uit de stad, die grotendeels zou zijn verwoest door beschietingen door troepen van het regime en bombardementen van de Russen, of dat ze de strijd aangaan met het regime, dat wordt ondersteund door strijders van de Libanese beweging Hezbollah. IS heeft de stad waarschijnlijk bezaaid met boobytraps die de inname van de stad bemoeilijken. Het offensief van het regime komt op het moment dat de strijd tegen andere rebellengroepen grotendeels is gestaakt vanwege een wapenstilstand.