Syrisch regime trekt Palmyra binnen, bevolking mag vluchten van IS

Foto Reuters

Het Syrische regime is een offensief begonnen om de historische oasestad Palmyra te heroveren op de terreurbeweging Islamitische Staat (IS). Troepen van het regime hebben de afgelopen weken drie heuvels rond de stad ingenomen, ondersteund door zware Russische bombardementen. Donderdagmiddag zouden ze de buitenwijken zijn binnengetrokken en een westelijk wijk met hotels hebben ingenomen.

Palmyra werd in mei vorig jaar ingenomen door IS. Het was een grote klap voor het regime. De stad ligt strategisch op een kruispunt van wegen richting gebieden die in handen zijn van het regime: de hoofdstad Damascus, de stad Homs, en de provinciehoofdstad Deir es-Zor in het oosten.

„We zijn 850 meter van Palmyra. Binnen enkele uren zullen we stad compleet veilig verklaren, als God het wil”, zei een Syrische soldaat tegen de staatstelevisie, die beelden uitzond van gevechtsvliegtuigen die over de stad vliegen, helikopters die raketten afvuren en soldaten en pantservoertuigen die oprukken richting de stad.

IS heeft burgers via luidsprekers opgeroepen om de stad te verlaten, meldde het Syrische Observatorium voor de Mensenrechten. Dit zou opmerkelijk zijn, want meestal gebruikt de groep burgers als menselijk schild. Volgens het Observatorium zijn er nog ongeveer 15.000 burgers in de stad die ooit 70.000 inwoners telde. Het gaat veelal om mensen die te arm zijn om te vluchten.

De vraag is of IS zich zal terugtrekken uit de stad, die grotendeels zou zijn verwoest door beschietingen door troepen van het regime en bombardementen van de Russen, of dat ze de strijd aangaan met het regime, dat wordt ondersteund door strijders van de Libanese beweging Hezbollah. IS heeft de stad waarschijnlijk bezaaid met boobytraps die de inname van de stad bemoeilijken.

Een Syriër die de stad vorige week ontvluchtte, zei tegen de website Syria Direct dat „de meeste IS-strijders die nog in Palmyra zijn, en de meeste die recent omkwamen, jonge mensen uit de stad zelf zijn, tieners die door IS zijn verleid en gerekruteerd nadat de groep [de stad] veroverde.”

“Hun leeftijd loopt uiteen van 17 tot 20 jaar. Er zijn ook enkele Arabische strijders, maar ik heb al maanden geen buitenlandse strijders gezien.”

IS heeft flink huisgehouden in Palmyra, een stad die op de werelderfgoedlijst van UNESCO staat. Er waren openbare onthoofdingen en veel tempels en kunstschatten in de ‘Stad van Duizend Zuilen’, een van de belangrijkste archeologische vindplaatsen van het Romeinse keizerrijk, zijn verwoest of geplunderd.

Het offensief van het regime komt op het moment dat de strijd tegen andere rebellengroepen grotendeels is gestaakt vanwege een wapenstilstand. Hierdoor zag het regime kans zich te richten op de strijd tegen IS. Dit is ook in het belang van Rusland, dat zijn interventie in Syrië altijd heeft gerechtvaardigd met de strijd tegen IS, maar dat voornamelijk andere rebellengroepen bombardeerde.

President Poetin kondigde enkele weken geleden een gedeeltelijke terugtrekking van zijn troepen uit Syrië aan. Tegelijkertijd werden de bombardementen op doelen van IS rond Palmyra opgevoerd. Kennelijk denkt Poetin dat het nu een goede tijd is om het Westen te laten zien dat hij de strijd tegen IS wel degelijk serieus neemt. Bovendien zou de inname van Palmyra de controle van het regime over het land en daarmee ook zijn onderhandelingspositie versterken.