Snel groeien als start-up? Doe dan dit

Blitzscaling, dé manier om heel snel heel groot te worden als start-up. Vier vragen over het fenomeen.

Foto iStock

Wil je als techstart-up heel snel - maar dan ook echt heel snel - heel groot worden? Dan moet je eens denken aan blitzscaling. Zo luidt althans het advies van ondernemer Reid Hoffman, die sinds eind vorig jaar een cursus blitzscaling geeft aan de Stanford University.

Vier vragen over het fenomeen.

1. Allereerst, Reid Hoffman, wie is dat en waarom zou ik zijn advies aannemen?

Reid Hoffman is ondernemer, productstrateeg en investeerder, volgens zijn LinkedIn-profiel. Hij is een bekende in Silicon Valley, onder andere als oprichter van LinkedIn. Verder was hij betrokken bij de oprichting van PayPal en behoorde hij tot de eerste groep investeerders van Facebook. De man heeft dus wel wat verstand van succesvolle start-ups.

Zakenblad Forbes schat het vermogen van Hoffman op 2,6 miljard dollar.

2. Wat is blitzscaling?

Letterlijk: bliksem-opschalen, snel opschalen dus. Hoffman in een interview in de Harvard Business Review (HBR) - waarmee zijn theorie nu een oké-stempel heeft gekregen:

“It’s the science and art of rapidly building out a company to serve a large and usually global market, with the goal of becoming the first mover at scale.”

Je moet snel handelen volgens Hoffman, omdat anderen er met je idee vandoor kunnen gaan. Je moet wel dus. Naast het feit dat groeien zorgt voor grotere bekendheid, kan groei ook nodig zijn. Bijvoorbeeld omdat je start-up simpelweg geen waarde heeft zonder veel deelnemers (LinkedIn), zonder veel kopers en verkopers (eBay) of zonder een groot volume (bij bedrijven die een lage marge hanteren, zoals PayPal).

De eerste les van Hoffman:

De term is overigens gebaseerd op de term ‘blitzkrieg’, bliksemoorlog. Hoffman:

“The theory of the blitzkrieg was that if you carried only what you absolutely needed, you could move very, very fast, surprise your enemies, and win. Once you got halfway to your destination, you had to decide whether to turn back or to abandon the lines and go on. (…) You won big or lost big.”

3. Werkt het echt?

Een aantal succesvolle bedrijven heeft in ieder geval laten zien dat je met deze strategie groot kunt worden:

4. Maar hoe pak je dat dan precies aan?

Een goed product hebben, daar begint het natuurlijk mee. Maar je moet ook meer risico’s nemen dan een bedrijf dat een normale groeisnelheid volgt. Veel meer risico’s. En ja, dat kost je snel veel geld. En nee, dan is je strategie niet altijd op alle vlakken even efficiënt.

Een goed voorbeeld van dat laatste is volgens Hoffman de strategie die Uber gebruikte:

“As part of blitzscaling at Uber, managers would ask a newly hired engineer, “Who are the three best engineers you’ve worked with in your previous job?” And then they’d send those engineers offer letters. No interview. No reference checking.”

Of die technici echt zo goed waren, dat zagen ze later wel.

Echt vaste richtlijnen zijn er niet. Je zoekt tenslotte een grens op en probeert je daarmee te onderscheiden van andere bedrijven. Belangrijk is volgens Hoffman dat je prioriteiten stelt (“If you don’t solve the right problem at the right time, that’s the end”), dat je vrede hebt met het feit dat niet alles soepel gaat (“The operation is always patched together and kind of ugly and held together with duct tape”) en dat je weet dat je niet iedereen tevreden kan houden (“Almost every blitzscaling org that I have seen up close has a lot of internal unhappiness”).

Wil je precies weten hoe je het nou moet aanpakken? Bekijk dan hier de presentaties van Hoffman en zijn collega-instructeurs. Ga er wel even voor zitten, het is namelijk niet bepaald een bliksemcursus: twintig afleveringen van tenminste een uur.